¿Tu nariz te ayuda a elegir a tus amigos?

Los seres humanos mantienen la ficción educada de que no nos estamos oliendo constantemente. A pesar de nuestros esfuerzos por lo contrario, todos tenemos nuestros propios olores, agradables o menos, y si somos como otros mamíferos terrestres, nuestro perfume particular podría significar algo para nuestros congéneres humanos.

Algunos de estos, como el hedor de alguien que no se ha bañado en todo el mes, o el olor distintivo de un niño pequeño que finge que no acaba de llenar su pañal, se explican por sí mismos. Pero los científicos que estudian el olfato humano, o su sentido del olfato, se preguntan si las moléculas que salen de nuestra piel pueden estar registrándose en algún nivel subconsciente en la nariz y el cerebro de las personas que nos rodean. ¿Llevan mensajes que utilizamos en las decisiones sin darnos cuenta? ¿Podrían incluso estar moldeando a quiénes nos gusta y no nos gusta pasar el tiempo?

De hecho, en un pequeño estudio publicado el miércoles en la revista Science Advances, los investigadores que investigaron a pares de amigos cuya amistad “hizo clic” desde el principio encontraron evidencia intrigante de que el olor corporal de cada persona era más cercano al de su amigo de lo esperado por casualidad. Y cuando los investigadores hicieron que parejas de extraños jugaran juntos, sus olores corporales predijeron si sentían que tenían una buena conexión.

Hay muchos factores que dan forma a las personas con las que se hacen amigos, incluido cómo, cuándo o dónde conocemos a una nueva persona. Pero tal vez una cosa que detectamos, sugieren los investigadores, es cómo huelen.

Los científicos que estudian la amistad han descubierto que los amigos tienen más en común que los extraños, no solo cosas como la edad y los pasatiempos, sino también la genética, los patrones de actividad cerebral y la apariencia. Inbal Ravreby, estudiante de posgrado en el laboratorio de Noam Sobel, investigador del olfato en el Instituto de Ciencias Weizmann en Israel, tenía curiosidad por saber si las amistades particularmente rápidas, del tipo que parece formarse en un instante, tenían un componente olfativo: si las personas podrían notar similitudes en sus olores.

Reclutó a 20 pares de los llamados amigos clic, quienes caracterizaron su amistad de esta manera. A continuación, los sometió a un régimen que es común en la investigación del olor corporal humano: dejar de comer alimentos como cebollas y ajo, que afectan el olor corporal, durante unos días. Deja la loción para después del afeitado y el desodorante. Báñese con un jabón sin perfume proporcionado por el laboratorio. Luego, póngase una camiseta nueva, limpia y proporcionada por el laboratorio y duerma con ella para que se ponga bien y huela mal, antes de entregársela a los científicos para que la revisen.

La Sra. Ravreby y sus colegas usaron una nariz electrónica para evaluar los volátiles que salían de cada camiseta, y otros 25 voluntarios también evaluaron la similitud de los olores. Les interesó descubrir que, de hecho, los olores de los amigos eran más similares entre sí que los de los extraños. Eso podría significar que el olor fue una de las cosas que notaron cuando comenzó su relación.

“Es muy probable que al menos algunos de ellos estuvieran usando perfumes cuando se conocieron”, especuló la Sra. Ravreby. “Pero no enmascaró lo que tenían en común”.

Sin embargo, hay muchas razones por las que los amigos pueden oler igual: comer en los mismos restaurantes, tener un estilo de vida similar, etc., lo que dificulta saber si el olor o la base de la relación fue lo primero. Para investigar esto, los investigadores hicieron que 132 extraños, todos los cuales apestaron una camiseta primero, entraran al laboratorio para jugar un juego de espejos. Pares de sujetos se pararon uno cerca del otro y tuvieron que imitar los movimientos del otro mientras se movían. Luego, completaron cuestionarios sobre si sentían una conexión con sus parejas.

Sorprendentemente, las similitudes de sus olores predijeron si ambos sentían que había habido una conexión positiva el 71 por ciento del tiempo. Ese hallazgo implica que oler un olor similar al nuestro genera buenas sensaciones. Puede ser algo que nos demos cuenta cuando conocemos gente nueva, junto con cosas como dónde crecieron y si prefieren la ciencia ficción o los deportes. Pero el Dr. Sobel advierte que, si este es el caso, es solo un factor entre muchos.

La pandemia de covid ha reducido hasta ahora la investigación adicional que utiliza este diseño por parte de la Sra. Ravreby y sus colegas; los experimentos en los que los extraños se acercan lo suficiente como para olerse entre sí han sido difíciles de establecer.

Pero ahora, el equipo está investigando la modificación del olor corporal de las personas para ver si los sujetos a los que se les ha hecho oler de manera similar se unen. Si el olor se correlaciona con su comportamiento, eso es más evidencia de que, al igual que otros mamíferos terrestres, podemos estar recurriendo a nuestro sentido del olfato para ayudarnos a tomar decisiones.

Hay muchos misterios para que ellos y otros investigadores estudien acerca de cómo nuestras fragancias personales, en toda su complejidad, interactúan con nuestras vidas personales. Cada bocanada de aire puede decir más de lo que sabes.

“Si piensas en el ramo que es el olor corporal, son 6,000 moléculas por lo menos”, dijo el Dr. Sobel. “Hay 6.000 que ya conocemos, probablemente sean muchos más”.

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