Sam Gilliam, artista abstracto de pinturas drapeadas, muere a los 88 años

Sam Gilliam, un pintor abstracto pionero mejor conocido por sus pinturas Drape exquisitamente teñidas, que llevaron su medio más completamente a las tres dimensiones que cualquier otro artista de su generación, murió el sábado en su casa en Washington. Tenía 88 años.

Su muerte fue anunciada por la Galería David Kordansky en Los Ángeles y la Galería Pace, Nueva York. La causa fue insuficiencia renal.

El Sr. Gilliam era dos veces una anomalía. Como artista negro, los niveles superiores del mundo del arte lo ignoraron en gran medida hasta el final de su carrera (aunque en 1972 se convirtió en el primer artista negro en representar a los Estados Unidos en la Bienal de Venecia). Y como artista negro comprometido con la abstracción, dedicó su vida a pinturas que se abstenían de las imágenes reconocibles y los mensajes políticos abiertos preferidos por muchos de sus colegas negros. Sin embargo, su arte se oponía en muchos sentidos tanto a la pintura como al arte político habitual.

El Sr. Gilliam alcanzó la mayoría de edad en las décadas de 1960 y 1970, un período de gran experimentación para la pintura abstracta en una época de agitación política y social, en medio de la Guerra de Vietnam y la lucha de los negros por los derechos civiles. Pero incluso en este contexto fue especialmente atrevido.

Colorista brillante, se hizo conocido por emancipar sus pinturas de la rectilinealidad plana impuesta por los bastidores de madera. En lugar de eso, colgaba sus lienzos abstractos sin estirar de los techos en grandes curvas y bucles, o los sujetaba con alfileres a las paredes. En “’A’ and the Carpenter, I” de 1973, amontonó una gran franja de lienzo pintado con aireadas nubes rosas y azules entre dos caballetes de madera, introduciendo un elemento de trabajo manual en una obra que parecía elegante, aunque inacabada, y eso, como gran parte del trabajo del Sr. Gilliam, parecía diferente cada vez que se instalaba.

Estos esfuerzos oscilaron entre la pintura y la escultura, mientras que sus técnicas evocaban todo, desde los goteos de Jackson Pollock hasta el tie-dye. Llevaron el medio mucho más allá de los lienzos en forma de pared creados en ese momento por Frank Stella y sus seguidores. Eran a la vez agresivos y líricos, incidiendo en el espacio del espectador y brindando momentos de hermosos colores fluidos mientras rechazaban un punto de vista único, seguro y centrado. Y desafiaron al espectador a cada paso a decidir: “¿Es esto una pintura?”

Esto en sí mismo creó una especie de tumulto visual que se adaptaba a los tiempos inestables de las obras. Una pintura de la colección del Museo de Arte Moderno se titula simplemente “27/10/69”, colocándose en el contexto de un período de inmensas protestas contra la guerra en Vietnam.

“El acto expresivo de hacer una marca y colgarla en el espacio siempre es político”, dijo Gilliam en una entrevista de 2018 con José da Silva en The Art Newspaper. “Mi trabajo es tan político como formal”.

El uso que hizo el Sr. Gilliam de tela sin estirar que se refería a la pintura sin abrazarla del todo influyó en artistas de varias generaciones, incluidos David Hammons, Jessica Stockholder y Rashid Johnson.

“Hay algo increíblemente importante en el empleo de la improvisación de Sam que continúa influyendo en mi generación y más allá”, dijo el Sr. Johnson en una entrevista telefónica el lunes. “Es capaz de trascender la raza, pero no se limita a no hablar de raza. Para mí ha sido un faro de luz”.

Sam Gilliam nació el 30 de noviembre de 1933 en Tupelo Miss., el séptimo de ocho hijos. Su padre, también llamado Sam, era granjero; su madre, Estery Gilliam, era costurera y ama de casa. Sam mostró interés por el dibujo a una edad temprana. Cuando se le indicó a su madre que pasaba mucho tiempo dibujando tranquilamente en la tierra, ella le suministró papel y cartón; significaba un niño menos al que seguir. Los caballos eran un tema favorito, casi fanático.

Criado principalmente en Louisville, Kentucky, el Sr. Gilliam recibió la mayor parte de su educación formal asistiendo a escuelas secundarias y preparatorias allí que pusieron un énfasis inusual en el arte. Luego pasó a estudiar en la Universidad de Louisville, donde recibió títulos de pregrado y posgrado en pintura. A lo largo de esos años su determinación de ser artista se nutrió de maestros que reconocieron su talento y empuje. También desarrolló un amor por el jazz que lo sustentaría a lo largo de su vida como una forma de arte innovadora y un ejemplo del logro de los negros.

El Sr. Gilliam se mudó a Washington en 1962, llegando en el momento en que la pintura Color Field, con su dependencia del color brillante y teñido, estaba siendo formulada por los herederos del expresionismo abstracto, allí y en la ciudad de Nueva York. Siempre interesado en la naturaleza física de la pintura, a fines de la década de 1960 estaba abriendo su propio camino a través de este estilo, en efecto, liberando sus lienzos manchados de bastidores.

Suspendidas de los techos, las obras caían y se elevaban en grandes franjas curvas y bucles, guiadas en parte por la gravedad. Eran a la vez agresivos y seductores, incidiendo en el espacio del espectador y brindando innumerables, aparentemente caóticos, detalles de pintura y color.

Si bien las pinturas Drape se convirtieron en una firma para el Sr. Gilliam, nunca fueron una forma exclusiva de trabajar y, a mediados de la década de 1970, siguió adelante y regresó a ellas en la década de 1980 principalmente en una serie de encargos públicos. El resto de su carrera fue una exploración incansable de la pintura abstracta de todo tipo, en formas que a veces parecían contradictorias pero que también reflejaban una determinación de no dejar piedra sin remover en términos de textura, color o técnica.

Se hizo referencia al acolchado en algunos trabajos que involucraban retazos de tela encontrada; el lienzo a veces se colocaba en collage sobre lienzo; y la adición de materiales extraños como hilo y brillantina fue solo una de sus tácticas. Todo se sumó a una de las carreras más variadas de la abstracción de la posguerra, unida por una audacia mental y material.

El trabajo del Sr. Gilliam no se pasó por alto por completo en el mundo del arte mayoritariamente blanco de Nueva York, pero su carrera se centró en Washington, donde, a partir de 1963, expuso regularmente y repetidamente en galerías y tuvo varias exposiciones en museos, comenzando con una en la Colección Phillips en 1967 e incluyendo una retrospectiva en la Corcoran Gallery of Art en 2005.

También mantuvo relaciones sostenidas con galerías de todo el país, desde Filadelfia hasta San Francisco y desde Chicago hasta Houston. Si bien tuvo varias exposiciones individuales en Nueva York entre 1968 y 1991, casi nunca fueron en la misma galería. Sorprendentemente para muchos, después de 1991 no tuvo una exposición individual en una galería en Nueva York hasta 2017, cuando la Galería Mnuchin montó una, exhibiendo obras de 1967 a 1973, aunque sí tuvo una exposición de Proyectos en Modern en 1971 y una pequeña encuesta. en el Studio Museum de Harlem en 1982.

Pero en todo momento, el Sr. Gilliam, un hombre alto con ojos inusualmente intensos, se contentó con permanecer en Washington, aparte de los centros más llamativos del arte estadounidense. En una entrevista de historia oral del Smithsonian en 1989, dijo: “He aprendido la diferencia entre lo que es realmente bueno y real para mí y lo que soñé que sería real y bueno para mí. He aprendido a, no quiero decir que haya aprendido a amar esto, pero he aprendido a aceptar esto, el asunto de quedarme aquí.

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