Rusia recorta los flujos de gas mientras Europa se apresura a abastecerse para el invierno

La cámara de almacenamiento de gas natural más grande de Alemania se extiende debajo de una franja de tierras de cultivo del tamaño de nueve campos de fútbol en la parte occidental del país. La bucólica zona se ha convertido en una especie de campo de batalla en el esfuerzo de Europa por defenderse de una inminente crisis del gas impulsada por Rusia.

Desde el mes pasado, el gobierno alemán ha estado bombeando rápidamente combustible al vasto sitio subterráneo en Rehden, con la esperanza de llenarlo a tiempo para el invierno, cuando aumenta la demanda de gas para calentar hogares y negocios.

La escena se repite en las instalaciones de almacenamiento de todo el continente, en una justa energética entre Europa y Rusia que se ha ido intensificando desde la invasión de Ucrania por parte de Moscú en febrero.

En la última señal de que Moscú parece tener la intención de castigar a Europa por las sanciones y el apoyo militar a Ucrania, Gazprom, el gigante energético controlado por el estado ruso, redujo la semana pasada en un 60 por ciento la cantidad de gas que entrega a través de Nord Stream 1, un gasoducto crítico que sirve Alemania y otros países. No está claro si el estrangulamiento es un precursor de un corte completo.

La medida ha agregado urgencia a los esfuerzos en Alemania, Italia y otros lugares para acumular inventarios de gas. en un esfuerzo crucial para moderar los precios estratosféricos, reducir la influencia política de Moscú y evitar la posibilidad de escasez este invierno. Las acciones de Gazprom también han obligado a muchos países a relajar sus restricciones sobre las centrales eléctricas que queman carbón, una fuente importante de gases de efecto invernadero.

“Si las instalaciones de almacenamiento no están llenas para fines del verano, los mercados lo interpretarán como una advertencia de aumentos de precios o incluso escasez de energía”, dijo Henning Gloystein, director de Eurasia Group, una firma de riesgo político.

Los precios de la gasolina ya son extraordinariamente altos, aproximadamente seis veces más de lo que eran hace un año. El ministro de finanzas de Alemania, Christian Lindner, advirtió que los costos de energía persistentemente altos amenazaban con hundir a la economía más grande de Europa en una crisis económica, y el gobierno pidió a los consumidores y empresas que ahorren gas.

“Existe el riesgo de una crisis económica muy grave debido al fuerte aumento de los precios de la energía, a los problemas de la cadena de suministro ya la inflación”, dijo Lindner a la televisión pública ZDF el martes.

El escenario estaba listo para una crisis energética el año pasado. Una ola de frío a fines del invierno devoró las reservas de gas y Gazprom dejó de vender suministros más allá de sus obligaciones contractuales. Se permitió que las instalaciones de almacenamiento propiedad de Gazprom en Alemania, incluida la enorme cámara subterránea en Rehde, de la que el gobierno alemán tomó el control en abril, se redujeran hasta quedar casi vacías.

Para evitar que se repita el año pasado y protegerse contra las interrupciones del suministro, la Unión Europea acordó en mayo exigir a los estados miembros que llenen sus instalaciones de almacenamiento al menos al 80 por ciento de su capacidad antes del 1 de noviembre. Hasta ahora, los países están haciendo un buen progreso. hacia este objetivo, con niveles generales de almacenamiento europeos en un 55 por ciento.

La instalación gigante en Rehden está llena en más del 12 por ciento, pero Alemania, el mayor consumidor de gas de Europa, ha alcanzado un nivel general del 58 por ciento, ambos muy por encima de los niveles del año pasado. Otros grandes usuarios de gas, incluidos Francia e Italia, tienen tiendas a niveles similares, mientras que España tiene más del 77 por ciento.

Pero mientras los niveles de almacenamiento todavía están aumentando, los recortes de Gazprom ponen en duda esos objetivos y amenazan con una crisis el próximo invierno, dicen los analistas.

Si Nord Stream se cerrara por completo, “Europa podría quedarse sin almacenamiento de gas en enero”, dijo Massimo Di Odoardo, vicepresidente de investigación de gas en Wood Mackenzie, una firma consultora.

Gazprom culpó de los recortes a una parte del oleoducto que se envió a reparar y no se devolvió a tiempo. Pero los líderes europeos han rechazado rotundamente este argumento, y un regulador de Alemania dijo que no vio indicios de cómo un problema mecánico podría resultar en tales disminuciones.

“La justificación de la parte rusa es simplemente un pretexto”, dijo la semana pasada Robert Habeck, ministro de Economía de Alemania. “Obviamente es la estrategia para desestabilizar y hacer subir los precios”.

El gambito está teniendo éxito. Los futuros del gas europeo han subido un 50 por ciento durante la última semana.

La reducción de los suministros al oleoducto alemán, que también afectó los flujos a otros países europeos como Francia, Italia y los Países Bajos, hizo añicos cualquier esperanza restante entre los líderes europeos de poder contar con el gas ruso, quizás el combustible más difícil de reemplazar.

“Ahora está claro que los contratos que tenemos con Gazprom ya no valen nada”, dijo Georg Zachmann, miembro principal de Bruegel, una institución de investigación en Bruselas. Los analistas dicen que Moscú probablemente continuará utilizando el gas para obtener el máximo apalancamiento, haciendo lo que pueda para frenar los esfuerzos de Europa por llenar el almacenamiento, para mantener los precios altos y aumentar la vulnerabilidad de países como Alemania e Italia a la presión política sobre la energía.

En los últimos días, los gobiernos de Alemania, los Países Bajos y Austria han tomado medidas para tratar de conservar el gas, en parte recurriendo a centrales eléctricas de carbón que habían sido cerradas o estaban programadas para su eliminación. Los movimientos han generado preocupaciones de que el esfuerzo de la Unión Europea para lograr emisiones netas de gases de efecto invernadero cero para 2050 se desvíe.

Recuperar el carbón envía una señal “que es inconsistente con la retórica ambiental de los últimos años”, dijo Tim Boersma, director de mercados globales de gas natural en el Centro de Política Energética Global de la Universidad de Columbia.

El gobierno de los Países Bajos continúa resistiéndose a los llamados de algunos sectores para aumentar la producción en Groningen, un enorme yacimiento de gas. que se está cerrando porque la producción allí ha causado terremotos.

En Berlín, el canciller Olaf Scholz se ha negado a considerar mantener en funcionamiento las tres plantas de energía nuclear del país. Está previsto que los reactores se apaguen a finales de año como parte de los esfuerzos del país para abandonar la energía nuclear.

Hace dos años, Alemania decidió eliminar gradualmente las plantas de energía que queman carbón para 2038, en su misión de estar libre de carbono para 2045. Pero la semana pasada, Habeck, quien es miembro del partido Verde, anunció que el gobierno estaría revirtiendo temporalmente esos esfuerzos en respuesta a los recortes de gas.

Para RWE, un importante proveedor de energía en Alemania, la reversión significa un indulto para tres plantas que se suponía que cerrarían en septiembre. Las plantas queman carbón blando o lignito, la forma más sucia del combustible. La compañía ahora está luchando por encontrar suficientes empleados para mantener las plantas en funcionamiento.

El cambio requerirá una fuerza laboral de “varios cientos de puestos”, dijo Vera Bücker, vocera de RWE. Algunos de ellos se cubrirán retrasando los planes para que los empleados se jubilen anticipadamente, mientras que otros serán nuevas contrataciones para trabajos que están programados para ser eliminados en la primera parte de 2024, cuando expire la regulación.

El cambio radical en el carbón es un desafío para los proveedores de energía que se estaban enfocando en la transición al gas natural como un puente hacia las fuentes de energía renovables. Ahora tienen que encontrar nuevas fuentes de carbón y dejar de lado los planes para reducir las emisiones de carbono.

“La cantidad de dióxido de carbono que emitimos dependerá de cuánto tiempo necesiten funcionar nuestras plantas”, dijo Markus Hennes, vocero de Steag, que administra varias plantas a carbón en el oeste de Alemania. “Pero nuestras emisiones aumentarán. Eso está claro.”

Más inquietante para algunos ecologistas, Alemania y otros países europeos se están moviendo rápidamente para construir terminales para recibir gas natural licuado como alternativa al gas ruso.

El martes, EnBW, una empresa de servicios públicos alemana, firmó un acuerdo de 20 años a partir de 2026 con Venture Global, un proveedor estadounidense de gas natural licuado. En otras palabras, Alemania importará gas hasta 2046 bajo este acuerdo.

“Nos arriesgamos a encerrar una nueva era de combustibles fósiles”, dijo el Sr. Zachmann de Bruegel.

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