Por qué el brote de viruela símica afecta principalmente a hombres que tienen sexo con hombres | Ciencias

Desde que la viruela del simio comenzó a enfermar a miles de personas en todo el mundo esta primavera, surgieron dos grandes preguntas: ¿Por qué un virus que nunca logró propagarse más allá de unos pocos casos fuera de África de repente causa un brote global tan grande? ¿Y por qué la inmensa mayoría de los afectados son hombres que tienen sexo con hombres (HSH)?

Una larga historia de trabajo sobre infecciones de transmisión sexual y los primeros estudios del brote actual sugieren que las respuestas pueden estar relacionadas: es posible que el virus se haya abierto camino en redes sexuales altamente interconectadas dentro de la comunidad de HSH, donde puede propagarse de maneras que no puede en la población en general.

Un estudio de modelado epidemiológico publicado como preimpresión la semana pasada por investigadores de la London School of Hygiene & Tropical Medicine (LSHTM) respalda esa idea. Sugiere que el brote seguirá creciendo rápidamente si no se reduce la propagación. También tiene implicaciones sobre cómo proteger a los que corren mayor riesgo y limitar la propagación, al tiempo que sugiere que el riesgo para la población en general sigue siendo bajo.

Pero todavía hay muchas incertidumbres, y la comunicación es tensa debido al riesgo de estigmatizar a los HSH, y porque es difícil comunicarse con franqueza sobre el comportamiento sexual. “Creo que tenemos que hablar más sobre el sexo”, dice Gregg Gonsalves, epidemiólogo de la Escuela de Salud Pública de Yale y ex activista del VIH. “Todos han sido muy claros sobre el estigma y lo han dicho una y otra vez. El punto es que aún debe abordar el riesgo de infección en nuestra comunidad”.

Desde principios de mayo, se han informado más de 2000 casos de viruela del simio en más de 30 países donde normalmente no se ve el virus. (Los brotes son más comunes en al menos una docena de países de África occidental y central donde el virus tiene reservorios animales. Este año se han confirmado más de 60 casos y una muerte).

La gran mayoría de los casos en el brote actual han sido en HSH. Los investigadores de la Agencia de Seguridad Sanitaria del Reino Unido (UKHSA), por ejemplo, pidieron a los pacientes que rellenaran cuestionarios. De 152 que lo hicieron, 151 dijeron que eran HSH, escribió el equipo en un informe técnico publicado el 10 de junio; el paciente restante se negó a contestar. Otros países han visto patrones similares.

Esa podría ser una imagen sesgada, por supuesto. “Los HSH tienen una mejor relación con los médicos que los hombres heterosexuales”, dice Lilith Whittles, modeladora de enfermedades infecciosas en el Imperial College London, lo que podría significar que es más probable que informen síntomas de viruela símica y se hagan la prueba del virus. “No sé si necesariamente estamos buscando lo suficiente en las redes sociales heterosexuales para llegar a la conclusión de que este no es un problema más amplio”, dice Boghuma Titanji, virólogo de la Universidad de Emory que trabaja en una clínica de salud sexual.

Pero la mayoría de los investigadores dicen que es poco probable que ese “sesgo de determinación” explique el patrón sorprendente. Aunque algunos pacientes con viruela del simio tienen infecciones leves que pueden pasarse por alto o diagnosticarse erróneamente, otros tienen erupciones muy características y dolores agonizantes que requieren hospitalización para el tratamiento del dolor. Si muchas personas fuera de la comunidad de HSH tuvieran viruela del mono, más habrían aparecido en las estadísticas a estas alturas.

Ashleigh Tuite, epidemióloga de enfermedades infecciosas de la Universidad de Toronto, dice que “comprende la vacilación” para centrarse en los HSH, dado el riesgo de estigma que podría empeorar la discriminación y hacer que los afectados retrasen la búsqueda de atención. “Pero según los datos que tenemos y el rastreo de contactos que se ha realizado, está muy claro que este es un brote centrado en HSH en este momento”, dice. “Cualquiera puede contraer la viruela del simio, pero estamos viendo actividad de la enfermedad principalmente entre” HSH, confirma Demetre Daskalakis, especialista en prevención del VIH de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU.

Los encuentros sexuales claramente juegan un papel en la transmisión. De las 152 personas en el conjunto de datos de UKHSA, 82 fueron invitadas a entrevistas adicionales centradas en su salud sexual. Entre los 45 que participaron, el 44 % informó tener más de 10 parejas sexuales en los 3 meses anteriores y el 44 % informó tener sexo en grupo durante el período de incubación. Exactamente cómo se transmite el virus es menos claro. Los investigadores han encontrado ADN viral, e incluso virus infeccioso, en el semen de algunos pacientes, pero no están seguros de que sea importante para la transmisión; el contacto piel a piel puede ser suficiente. (Otras infecciones de transmisión sexual, incluidos el herpes y la sarna, también se propagan principalmente de esta manera).

Para quienes estudian cómo se propagan los patógenos a través de las redes sociales y sexuales, el patrón no es una gran sorpresa. En las décadas de 1970 y 1980, los investigadores que intentaban comprender la propagación de enfermedades de transmisión sexual como la gonorrea quedaron perplejos, dice el epidemiólogo de LSHTM Adam Kucharski: Los datos de la encuesta mostraron que el número promedio de parejas sexuales de las personas era demasiado bajo para mantener la transmisión. Pero los promedios ocultan que, si bien muchas personas tienen pocas parejas sexuales, algunas tienen un gran número. Esto ayuda a impulsar la transmisión porque, si están infectados, también es más probable que infecten a otros.

Las redes sexuales entre HSH no son de naturaleza diferente a las de otros grupos, enfatiza Whittles, pero un grupo central de personas está mucho más conectado que las personas fuera de la comunidad de HSH. Cambian de pareja con más frecuencia y es más probable que tengan varias parejas al mismo tiempo. “Estas cosas ocurren en todas las redes sexuales, es solo una cuestión de grado”, dice Whittles. Y en una red densamente conectada, es menos probable que el virus llegue a un callejón sin salida.

“Es muy posible que esta epidemia se propague entre un subconjunto de personas solo porque ese subconjunto está conectado en una red de manera diferente a todos los demás”, dice Keletso Makofane, epidemiólogo de redes sociales en el Centro FXB para la salud y los derechos humanos en la Universidad de Harvard. Junto con sus colegas, Makofane espera lanzar un estudio en la ciudad de Nueva York en agosto para comprender mejor la propagación de la enfermedad. “La idea es tener una idea de cuántas personas reportan síntomas que son consistentes con la viruela del simio y cómo están conectados”, dice.

El estudio LSHTM, publicado en medRxiv el 13 de junio, utilizó datos del Reino Unido sobre patrones de relaciones sexuales para modelar la propagación de la viruela del simio entre HSH y fuera de ese grupo. Debido a que aún no está claro qué tan contagioso es el virus, los investigadores modelaron escenarios basados ​​en diferentes niveles de riesgo. Sin medidas de intervención efectivas o cambios de comportamiento, es “altamente probable” un brote grande y sostenido con más de 10,000 casos entre HSH en todo el mundo, escriben. “Por el contrario, la transmisión sostenida en la población que no es HSH es poco probable en todos los escenarios considerados”.

Debido a que el modelo se basa en datos del Reino Unido, es posible que los hallazgos no se apliquen en otras partes del mundo, dice el primer autor Akira Endo. Y otros factores pueden haber empeorado el brote. La viruela del simio puede haber mutado de manera que le permita transmitirse más fácilmente, y la proporción de la población que ha recibido la vacuna contra la viruela, que también ofrece cierta protección contra la viruela del simio, está disminuyendo porque la vacunación contra la viruela se abandonó en todo el mundo a partir de la década de 1970. Pero el modelo muestra que “no necesariamente necesitamos [those factors] para explicar los patrones observados”, dice Endo.

Graeme Lamb administra una casa de baños para HSH en Toronto que recientemente albergó una “clínica de vacunas” contra la viruela del simio para personas con alto riesgo de infección. steve russell/estrella de toronto a través de Getty Images

Tales conclusiones ponen a los epidemiólogos en una posición delicada, y algunos se negaron a hablar con Ciencias por temor a estigmatizar a los HSH. Endo dice que entiende eso y está de acuerdo en que los hallazgos podrían malinterpretarse fácilmente. “Mientras tanto, también entiendo que existe un riesgo en la otra dirección: que la información no llegue a quienes más la necesitan antes de que sea demasiado tarde”, dice.

Whittles está de acuerdo y llama a los hallazgos “información práctica, en términos de dónde se está difundiendo. Es algo moralmente neutral”, dice. “El conocimiento de lo que está sucediendo es poder, aunque ese conocimiento sea imperfecto y cambie”, agrega Daskalakis.

El virus aún podría encontrar otras redes con características similares. Daskalakis recuerda un brote en EE. UU. de resistentes a la meticilina Estafilococo aureo en la década de 2000 que comenzó en la comunidad HSH pero luego se extendió en los gimnasios, entre los atletas y en las cárceles. La viruela del mono también podría comenzar a propagarse entre las trabajadoras sexuales y sus clientes, dice Tuite.

La rapidez con la que se propagará el virus en los próximos meses depende de los esfuerzos de control. Las autoridades sanitarias nacionales de Europa, Canadá y Estados Unidos han emitido directrices sobre cómo reducir el riesgo de infección, y las aplicaciones de citas han alertado a los usuarios sobre el riesgo de viruela símica y sus síntomas, que pueden cambiar los patrones de contacto. El aumento de la conciencia entre los trabajadores de la salud también puede tener un impacto, dice Whittles: los diagnósticos más rápidos significan que los pacientes se aislarán antes en su infección, lo que reduce la transmisión posterior. “Entonces, hay un par de formas diferentes en que el comportamiento puede cambiar, incluso si no se trata de que las personas tengan menos sexo”, dice ella. Y el el modelo no tuvo en cuenta que los individuos infectados desarrollaran inmunidad. Eso significa que “podemos ver una desaceleración del brote antes de lo que imaginamos”, dice Endo.

Muchos países también se están preparando para iniciar campañas de inmunización. Vacunar a quienes tienen muchas parejas sexuales puede ser el enfoque más eficiente; en la provincia canadiense de Quebec, la vacuna ya se ofrece a los HSH que tuvieron dos o más parejas sexuales en los últimos 14 días. Es importante alertar a esa comunidad y hacerlo de la manera correcta, dice Gonsalves. “Deberíamos decir: No se trata de quién eres. Se trata de lo que estás haciendo. Y no lo vamos a estigmatizar. Pero sepa que corre un mayor riesgo si se ajusta a este perfil”.

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