¿Podría realmente volver a ocurrir una epidemia de polio? Brotes en el estado de Nueva York dan la alarma

A mediados del siglo XX, la epidemia de polio fue tan grave en los Estados Unidos que decenas de miles de personas quedaron lisiadas cada año. Sin embargo, una vez que el virólogo Dr. Jonas Salk creó una vacuna exitosa en 1955, esos números comenzaron a caer en picado. Desde 1979, no ha habido un solo caso de poliovirus salvaje que se haya originado en los Estados Unidos. (Algunos casos de poliovirus salvajes han sido traídos a los Estados Unidos desde otros países). Incluso hoy en día, los casos de polio de cualquier tipo en este país son sorprendentemente raros.

Sin embargo, una nueva cosecha de casos de polio en el estado de Nueva York sugiere que los brotes de polio ya no son tan raros como antes en los Estados Unidos.

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés) enviaron un equipo federal de científicos a Nueva York para investigar lo que parece ser una serie de casos de polio en el estado. Comenzó en el condado de Rockland, donde un adulto joven que alguna vez estuvo sano vio cómo se le paralizaban las piernas después de desarrollar el primer caso de poliomielitis visto aquí en casi una década. Se cree que ese paciente recibió la poliomielitis de una vacuna oral, del tipo de las cuales ya no se administran en los Estados Unidos pero todavía se usan fuera del país. La vacuna oral utiliza una versión viva debilitada del poliovirus.

La noticia de un brote de polio en los Estados Unidos no tiene precedentes dado el estado casi erradicado de la enfermedad. Las vacunas contra la poliomielitis son un complemento estándar de las vacunas emitidas en el sistema de atención médica estadounidense; la mayoría de los niños en los EE. UU. reciben cuatro vacunas contra la poliomielitis entre el nacimiento y los 6 años, según lo recomendado por los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC). El CDC afirma que “Casi todos los niños (99 de cada 100)” que reciben estas vacunas recomendadas estarán protegidos contra el virus de la poliomielitis.

Desde el brote en el estado de Nueva York, los expertos también han analizado las aguas residuales en el condado de Rockland de Nueva York y su vecino, el condado de Orange. Para su consternación, los científicos encontraron tres muestras de aguas residuales que dieron positivo para la poliomielitis, así como otras cuatro que estaban genéticamente vinculadas al caso confirmado previamente. Debido a que la mayoría de las personas con polio no desarrollan ningún síntoma y muchos pacientes con polio simplemente desarrollan síntomas similares a los de la gripe en lugar de parálisis, esto sugiere que podría haber otras personas infectadas que simplemente no saben que están infectadas.

Dado lo poco común que es la poliomielitis hoy en día, el brote de polio en Nueva York resulta particularmente preocupante. De hecho, la avalancha de teorías de conspiración contra la vacunación que fueron prominentes en las últimas dos décadas ha incitado a millones de estadounidenses a evitar vacunar a sus hijos o a ellos mismos debido a la desinformación. El espectro de la desinformación sobre las vacunas se cierne sobre cualquier brote de una enfermedad casi erradicada.


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Sin embargo, dada la importancia de la vacunación contra la poliomielitis, ¿podría realmente una epidemia extenderse más allá de una pequeña región como estos dos condados de Nueva York? En particular, las tasas de vacunación contra la poliomielitis en Rockland y Orange County son del 60,34 % y del 58,68 %, respectivamente. Eso los ubica en los últimos lugares: entre los 62 condados de Nueva York, solo uno, el condado de Yates, tuvo una tasa de vacunación contra la poliomielitis más baja.

En otras palabras, el brote de polio bien podría estar relacionado con las actitudes contrarias a la vacunación en las zonas rurales del condado de Rockland. De hecho, además de la posibilidad de que el paciente del condado de Rockland haya contraído la poliomielitis porque tomó una vacuna oral, el condado de Rockland tiene una gran comunidad judía jasídica que a veces ha albergado sentimientos contra la vacunación. Como escribe The Times of Israel, existe una “feroz reacción contra la vacunación” en ciertas comunidades ortodoxas, “impulsada por la pandemia de COVID-19 y luego de un brote de sarampión en el condado de Rockland en 2018 y 2019 que se centró en la población ortodoxa haredí del área”. “

“El riesgo de propagación de la poliomielitis se limita a aquellos que no han recibido la vacuna contra la poliomielitis”, dijo a Salon por correo electrónico Russell Medford, presidente del Centro para la Innovación en Salud Global. “Según los CDC, en los EE. UU., casi el 93% de los niños están vacunados por edad [two].”

En 2018 y 2019, un grupo de rabinos jasídicos de ese condado experimentó un brote de sarampión relacionado con tendencias antivacunas en su comunidad que impedían la inmunidad colectiva; el sarampión se puede prevenir mediante vacunas. El liderazgo político del condado de Rockland aludió a esto el mes pasado.

“Nuestra gente derrotó al sarampión y estoy seguro de que también eliminaremos el último problema de salud”, dijo el ejecutivo del condado, Ed Daly, en una conferencia de prensa el 21 de julio.

Si le preocupa que estos brotes de polio puedan conducir a una pandemia más grande, los expertos en salud aseguran que si recibió su vacuna contra la polio en los Estados Unidos, es casi seguro que esté a salvo.

“El riesgo de propagación de la poliomielitis se limita a aquellos que no han recibido la vacuna contra la poliomielitis”, dijo a Salon por correo electrónico Russell Medford, presidente del Centro para la Innovación en Salud Global. “Según los CDC, en los EE. UU., casi el 93% de los niños están vacunados por edad [two].”

El Dr. Al Sommer, decano emérito y profesor de epidemiología en la Escuela de Salud Pública Bloomberg de Johns Hopkins, expresó una opinión similar.

“Ciertamente puede propagarse: infectar a alguien sin causar enfermedad, pero ser excretado por ellos y, por lo tanto, ‘transmitido'”, dijo Sommer a Salon por correo electrónico. “Pero sería raro que alguien vacunado se viera clínicamente afectado incluso si se encontrara con el virus”.

También vale la pena señalar que se considera que la vacuna contra la poliomielitis confiere inmunidad duradera, lo que significa que dura mucho tiempo con solo la inoculación inicial. Esto las pone en contraste con las vacunas COVID-19, que siguen siendo abrumadoramente efectivas pero requieren inyecciones más regulares para mantenerse al día con las nuevas cepas. Este tipo de inmunidad se denomina inmunidad transitoria; la influenza es un ejemplo de otro virus para el cual la infección o la vacunación solo confieren inmunidad transitoria o de corto plazo.

Como le dijo a Salon la Dra. Monica Gandhi, doctora en enfermedades infecciosas y profesora de medicina en la Universidad de California en San Francisco, hay dos tipos de vacunas contra el poliovirus, las cuales funcionan muy bien y brindan inmunidad duradera. “Ambos tipos de vacuna confieren inmunidad duradera contra el desarrollo de la enfermedad”, dijo Gandhi.

Dicho esto, como señaló Sommer, todavía hay motivos para tener cierta cautela.


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“Allí pueden siempre podría haber un brote si el virus prevalece dentro de una comunidad mayoritariamente no vacunada”, explicó Sommer. “Pero, dado que la mayoría de los estadounidenses han sido vacunados por completo en el pasado, tiene pocas posibilidades de ir más allá de la comunidad no vacunada o causar algo como COVID en los EE. UU. Dada la naturaleza del virus de la poliomielitis (y sus diversas variantes) y la eficacia de la vacuna contra la poliomielitis (versiones vivas y muertas), no debemos esperar ninguna epidemia o pandemia remotamente como la pandemia de COVID”.

“Con base en brotes anteriores de polio, los neoyorquinos deben saber que por cada caso de polio paralítico observado, puede haber cientos de personas infectadas”.

Si ocurriera otro gran brote, podría ser devastador. Durante el brote de polio de mediados del siglo XX en los Estados Unidos, decenas de miles de personas quedaron paralizadas hasta que el Dr. Jonas Salk lanzó su vacuna contra la polio en 1955. Sin embargo, incluso después de eso, esas miles de personas vivieron con las ramificaciones de la enfermedad durante el resto de sus vidas, y ayudó a promover el movimiento por los derechos de las personas con discapacidad en el proceso.

Este recuerdo persistente tal vez explique por qué los funcionarios de salud pública también advierten sobre el potencial de una epidemia más grande.

“Con base en brotes anteriores de polio, los neoyorquinos deben saber que por cada caso de polio paralítico observado, puede haber cientos de otras personas infectadas”, explicó en un comunicado la comisionada estatal de salud, Dra. Mary T. Bassett.

Bassett agregó: “Junto con los últimos hallazgos de aguas residuales, el Departamento está tratando el caso único de poliomielitis como solo la punta del iceberg de una propagación potencial mucho mayor. A medida que aprendemos más, lo que sí sabemos es claro: el peligro de la poliomielitis es presentes en Nueva York hoy”.

El CDC aseguró al público que está haciendo todo lo posible para mantenerse al tanto de la posible pandemia.

“Los CDC continúan colaborando con el Departamento de Salud del Estado de Nueva York para investigar su caso reciente de polio, incluidas las pruebas continuas de muestras de aguas residuales para monitorear el poliovirus y el envío de un pequeño equipo a Nueva York para ayudar en el terreno con la investigación y los esfuerzos de vacunación. “, dijo un portavoz de los CDC a los periodistas el domingo.

Cabe señalar que la muestra del paciente infectado del condado de Rockland muestra una similitud genética con las muestras encontradas en aguas residuales en Jerusalén y Londres, ciudades israelíes y británicas, respectivamente. Esto sugiere que el poliovirus en cuestión no se originó en los Estados Unidos, aunque no es seguro.

La noticia también crea conciencia sobre una de las críticas comunes sobre la vacuna de Albert Sabin, que, aunque generalmente es efectiva, en casos raros puede producir un virus que muta, recupera su virulencia y causa infecciones de poliomielitis sintomáticas. La mayoría de los casos actuales de poliomielitis en el mundo fueron causados ​​por esta vacuna y, en particular, por un proceso que hace que el virus mute a su forma más peligrosa mientras pasa por el intestino del paciente.

Este tipo de poliovirus, conocido como tipo 2, paraliza a tan solo 1 de cada 1000 personas que lo contraen. Muchos otros solo mostrarán síntomas como diarrea y secreción nasal y concluirán que están enfermos con algo más inocuo.

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