Mientras Rusia ahoga las exportaciones de cereales de Ucrania, Rumanía intenta ocupar su lugar

Al detenerse en el borde de un vasto campo de cebada en su granja en Prundu, a 30 millas de la capital de Rumania, Bucarest, Catalin Corbea arrancó una flor puntiaguda de un tallo, la hizo rodar entre sus manos y luego hizo estallar una semilla en su boca y mordió.

“Otros 10 días a dos semanas”, dijo, explicando cuánto tiempo se necesitaba antes de que la cosecha estuviera lista para la cosecha.

El Sr. Corbea, agricultor durante casi tres décadas, rara vez ha pasado por una temporada como esta. La incursión sangrienta de los rusos en Ucrania, un granero para el mundo, ha provocado una convulsión en los mercados mundiales de cereales. Los bloqueos costeros han atrapado millones de toneladas de trigo y maíz dentro de Ucrania. Con la hambruna acechando a África, Medio Oriente y otras partes de Asia, está en marcha una lucha frenética por nuevos proveedores y rutas de envío alternativas.

“Debido a la guerra, hay oportunidades para los agricultores rumanos este año”, dijo Corbea a través de un traductor.

La pregunta es si Rumania podrá aprovecharlos expandiendo su propio sector agrícola mientras ayuda a llenar el vacío alimentario que deja la Ucrania sin salida al mar.

En muchos sentidos, Rumanía está bien posicionada. Su puerto en Constanta, en la costa occidental del Mar Negro, ha proporcionado un punto de tránsito crítico, aunque pequeño, para el grano ucraniano desde que comenzó la guerra. La propia producción agrícola de Rumania es eclipsada por la de Ucrania, pero es uno de los mayores exportadores de cereales de la Unión Europea. El año pasado, envió el 60 por ciento de su trigo al exterior, principalmente a Egipto y el resto del Medio Oriente. Este año, el gobierno asignó 500 millones de euros (527 millones de dólares) para apoyar la agricultura y mantener la producción.

Aún así, esta nación de Europa del Este enfrenta muchos desafíos: sus agricultores, aunque se benefician de precios más altos, se enfrentan a costos en espiral de diésel, pesticidas y fertilizantes. La infraestructura de transporte en todo el país y en sus puertos está descuidada y obsoleta, lo que ralentiza el tránsito de sus propias exportaciones y también obstaculiza los esfuerzos de Rumania para ayudar a Ucrania a poner fin a los bloqueos rusos.

Sin embargo, incluso antes de la guerra, el sistema alimentario mundial estaba bajo presión. El covid-19 y los bloqueos relacionados con la cadena de suministro habían hecho subir los precios del combustible y los fertilizantes, mientras que las sequías brutales y las inundaciones no estacionales habían reducido las cosechas.

Desde que comenzó la guerra, aproximadamente dos docenas de países, incluida India, han tratado de aumentar sus propios suministros de alimentos limitando las exportaciones, lo que a su vez ha exacerbado la escasez mundial. Este año, las sequías en Europa, los Estados Unidos, el norte de África y el Cuerno de África han cobrado un precio adicional en las cosechas. En Italia, el agua ha sido racionada en el valle del Po después de que los niveles del río cayeron lo suficiente como para revelar una barcaza que se había hundido en la Segunda Guerra Mundial.

La lluvia no era tan abundante en Prundu como al Sr. Corbea le hubiera gustado que fuera, pero el momento era oportuno cuando llegó. Se agachó y recogió un puñado de tierra oscura y húmeda y la acarició. “Esta es una tierra perfecta”, dijo.

Se pronostican tormentas eléctricas, pero esta mañana, las aparentemente interminables cerdas de cebada revolotean bajo un cielo cerúleo sin nubes.

La finca es un asunto familiar, en el que participan los dos hijos del Sr. Corbea y su hermano. Cultivan aproximadamente 12,355 acres, cultivando colza, maíz, trigo, girasoles y soya, además de cebada. En Rumania, no se espera que los rendimientos alcancen la producción récord de cereales de 29 millones de toneladas métricas a partir de 2021, pero la perspectiva de la cosecha sigue siendo buena, con mucho disponible para exportar.

El Sr. Corbea se desliza en el asiento del conductor de un Toyota Land Cruiser blanco y conduce a través de Prundu para visitar los campos de maíz, que se cosecharán en el otoño. Ha sido alcalde de esta ciudad de 3500 habitantes durante 14 años y saluda a cada automóvil y peatón que pasa, incluida su madre, que está de pie frente a su casa mientras él pasa. Los árboles y las salpicaduras de rosales rojos y rosados ​​que bordean cada calle fueron plantados y cuidados por el Sr. Corbea y sus trabajadores.

Dijo que empleó a 50 personas y generó 10 millones de euros al año en ventas. En los últimos años, la finca ha invertido mucho en tecnología y riego.

En medio de hileras de maíz verde frondoso, un largo sistema de riego de pivote central se alza como un pterodáctilo esquelético gigante con las alas extendidas.

Debido a los aumentos de precios y la mejor producción del equipo de riego que instaló, dijo Corbea, esperaba que los ingresos aumentaran en 5 millones de euros, o 50 por ciento, en 2022.

Los costos del diésel, los pesticidas y los fertilizantes se han duplicado o triplicado, pero, al menos por ahora, los precios que Corbea dijo que había podido obtener por su grano compensaron con creces esos aumentos.

Pero los precios son volátiles, dijo, y los agricultores deben asegurarse de que los ingresos futuros cubran sus inversiones a largo plazo.

El cálculo ha valido la pena para otros grandes jugadores del sector. “Las ganancias han aumentado, no se pueden imaginar, las más grandes de la historia”, dijo Ghita Pinca, gerente general de Agricover, una empresa de agronegocios en Rumania. Hay un enorme potencial para un mayor crecimiento, dijo, aunque depende de una mayor inversión por parte de los agricultores en sistemas de riego, instalaciones de almacenamiento y tecnología.

Algunos agricultores más pequeños como Chipaila Mircea han tenido más dificultades. El Sr. Mircea cultiva cebada, maíz y trigo en 1975 acres en Poarta Alba, a unas 150 millas de Prundu, cerca del extremo sureste de Rumania ya lo largo del canal que une el Mar Negro con el río Danubio.

Un clima más seco significa que su producción caerá respecto al año pasado. Y con los precios altísimos de los fertilizantes y el combustible, dijo, espera que sus ganancias también caigan. Los exportadores ucranianos han bajado sus precios, lo que ha ejercido presión sobre lo que está vendiendo.

La granja del Sr. Mircea está a unas 15 millas del puerto de Constanta. Normalmente un importante centro comercial y de granos, el puerto conecta los países sin salida al mar del centro y sureste de Europa como Serbia, Hungría, Eslovaquia, Moldavia y Austria con el centro y este de Asia y la región del Cáucaso. El año pasado el puerto manejó 67,5 millones de toneladas de carga, más de un tercio de granos. Ahora, con el puerto de Odesa cerrado, algunas exportaciones ucranianas se abren camino a través del complejo de Constanta.

Los vagones de ferrocarril, con el sello “Cereale” en los costados, derramaron maíz ucraniano en las cintas transportadoras subterráneas, lo que provocó que se levantaran nubes de polvo la semana pasada en la terminal operada por el gigante alimentario estadounidense Cargill. En un muelle operado por COFCO, el procesador agrícola y de alimentos más grande de China, se cargaba grano en un carguero desde uno de los enormes silos que bordeaban sus muelles. En la puerta de entrada de COFCO, los camiones que mostraban la distintiva bandera de rayas azules y amarillas de Ucrania en sus matrículas esperaban que sus cargamentos de granos fueran inspeccionados antes de descargarlos.

Durante una visita a Kyiv la semana pasada, el presidente de Rumania, Klaus Iohannis, dijo que desde el comienzo de la invasión, más de un millón de toneladas de cereales ucranianos habían pasado por Constanta hacia lugares de todo el mundo.

Pero los problemas logísticos impiden que más granos hagan el viaje. Los anchos de vía de Ucrania son más anchos que los del resto de Europa. Los envíos deben transferirse en la frontera a los trenes rumanos, o cada vagón de tren debe levantarse de un tren de aterrizaje ucraniano y las ruedas a uno que pueda usarse en las vías rumanas.

El tráfico de camiones en Ucrania se ha visto frenado por los atascos en los cruces fronterizos, que a veces duran días, junto con la escasez de gasolina y las carreteras dañadas. Rusia se ha centrado en las rutas de exportación, según el Ministerio de Defensa de Gran Bretaña.

Rumania tiene sus propios problemas de tránsito. El tren de alta velocidad es raro y el país carece de un extenso sistema de carreteras. Constanta y la infraestructura circundante también sufren décadas de falta de inversión.

En los últimos meses, el gobierno rumano ha invertido dinero en la limpieza de cientos de vagones oxidados de las vías del tren y la restauración de vías que fueron abandonadas cuando cayó el régimen comunista en 1989.

Aún así, los camiones que ingresan y salen del puerto desde la carretera deben compartir una calzada de un solo carril. Un asistente maneja la puerta, que debe levantarse para cada vehículo.

Cuando la mayor parte de la cosecha rumana comience a llegar a las terminales en las próximas dos semanas, la congestión empeorará significativamente. Cada día llegarán entre 3.000 y 5.000 camiones, lo que provocará atascos de millas en la carretera que conduce a Constanta, dijo Cristian Taranu, gerente general de las terminales administradas por el operador portuario rumano Umex.

La granja del Sr. Mircea está a menos de 30 minutos en auto desde Constanta. Pero “durante los períodos de mayor actividad, mis camiones están esperando dos, tres días” solo para ingresar al complejo portuario y poder descargar, dijo a través de un traductor.

Esa es una de las razones por las que es menos optimista que el Sr. Corbea sobre la capacidad de Rumania para aprovechar las oportunidades agrícolas y de exportación.

“Port Constanta no está preparado para tal oportunidad”, dijo Mircea. “No tienen la infraestructura”.

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