Los humanos pueden aprender a ‘ecolocalizarse’ en solo 10 semanas, muestra un experimento

Con suficiente entrenamiento, la mayoría de los humanos pueden aprender a ecolocalizar, usando su lengua para hacer chasquidos e interpretar los ecos que regresan, reflejados en el entorno circundante.

En tan solo 10 semanas, los investigadores pudieron enseñar a los participantes cómo sortear obstáculos y reconocer el tamaño y la orientación de los objetos utilizando las llamadas de rebote de sus clics.

El experimento, cuyos resultados se publicaron en 2021, involucró a 12 participantes que habían sido diagnosticados como legalmente ciegos durante su infancia y 14 personas videntes.

La ecolocalización es una habilidad que solemos asociar con animales como murciélagos y ballenas, pero algunos humanos ciegos también usan los ecos de sus propios sonidos para detectar obstáculos y sus contornos. Algunos usan el golpeteo de un bastón o el chasquido de sus dedos para hacer el ruido necesario, mientras que otros usan la boca para hacer un chasquido.

A pesar de lo útil que puede ser esta habilidad, a muy pocas personas ciegas se les enseña actualmente cómo hacerlo. Los ecolocalizadores expertos han estado tratando de correr la voz durante años, y este estudio sugiere que todo lo que se necesita es un programa de capacitación simple.

“No puedo pensar en ningún otro trabajo con participantes ciegos que haya tenido comentarios tan entusiastas”, dijo la psicóloga Lore Thaler de la Universidad de Durham en el Reino Unido en junio del año pasado cuando se publicaron los resultados.

En el transcurso de 20 sesiones de capacitación, que duraron entre 2 y 3 horas, los investigadores descubrieron que los participantes ciegos y videntes, tanto mayores como jóvenes, mejoraron considerablemente en la ecolocalización basada en clics.

Durante semanas, los participantes fueron capacitados para navegar por laberintos virtuales (corredores dispuestos en intersecciones en T, curvas en U y zig-zags) e identificar el tamaño y la orientación de los objetos usando chasquidos con la boca.

En las últimas dos sesiones, los participantes probaron sus nuevas habilidades de navegación en un laberinto virtual que nunca antes habían abordado. Incluso mientras estaba cegado en este entorno desconocido, las colisiones fueron menos de lo que habían sido al comienzo del programa.

Claramente, los ecos de sus propios clics estaban ayudando a las personas a navegar el curso con mayor facilidad que antes.

De hecho, los autores encontraron que estos ecolocalizadores recién entrenados se desempeñaron casi tan bien en el laberinto como siete ecolocalizadores expertos que habían estado usando esta habilidad durante años.

En las pruebas adicionales para determinar la forma y la orientación de ciertas superficies, los participantes en el estudio realmente se desempeñaron de la misma manera que los expertos.

Estudios anteriores también han encontrado que las personas videntes pueden aprender la ecolocalización basada en clics en una serie de sesiones de entrenamiento, pero este fue el primer estudio que probó si los resultados se extienden también a las personas ciegas y a las personas de varias edades.

Las partes visuales del cerebro son las que permiten a los ecolocalizadores ‘ver’ el mundo que los rodea, y no está claro si aquellos que crecen sin visión pueden usar las mismas redes neuronales en el mismo grado.

Es más, muchas personas pierden la visión y la audición a medida que envejecen, y cuanto mayor es una persona, menos plástico tiene el cerebro.

Esto puede dificultar el aprendizaje de nuevas habilidades a medida que se envejece, pero la investigación sugiere que ese no es un factor limitante en el aprendizaje de la ecolocalización. En el estudio, las personas ciegas de hasta 79 años pudieron adquirir la habilidad con el entrenamiento adecuado.

Cuando los autores analizaron sus resultados (de su experimento ciertamente pequeño), encontraron que la edad avanzada en sí misma no estaba relacionada con más colisiones en la tarea del laberinto.

“Es importante destacar que, cuando cuantificamos el grado en que los participantes mejoraron de la sesión 1 a la sesión 20 en sus habilidades en cada una de las tareas, no hubo evidencia de una asociación entre la edad y el desempeño en las tareas prácticas”, escribieron los autores.

La edad más joven permitió que algunos participantes terminaran los laberintos más rápido, pero en la práctica, dijeron los autores, “el entrenamiento condujo a cambios de comportamiento notables para todos los participantes”, independientemente de la edad.

Tres meses después de que terminaron las sesiones de capacitación, los participantes ciegos dijeron que habían experimentado una mejor movilidad usando la ecolocalización. En una encuesta de seguimiento, 10 de los 12 participantes dijeron que la habilidad había beneficiado su independencia y bienestar.

“Estamos muy entusiasmados con esto”, dijo Thaler, y creemos que tendría sentido brindar información y capacitación en ecolocalización basada en clics a personas que aún pueden tener una buena visión funcional, pero que se espera que pierdan la visión más adelante en la vida. debido a condiciones oculares degenerativas progresivas”.

El estudio fue publicado en Más uno.

Una versión de este artículo se publicó por primera vez en junio de 2021.

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