La crisis alimentaria mundial pone a prueba la determinación occidental de mantener las sanciones a Rusia

WASHINGTON — En Yemen, el precio del pan subió un 35 por ciento la semana que Rusia invadió Ucrania. Los molinos de trigo que carecen de grano en el Líbano han detenido sus operaciones en los últimos meses, lo que obligó a las panaderías a cerrar. Y en Kenia, el aceite de cocina escasea.

Mientras Estados Unidos y Europa contemplan sus próximas rondas de sanciones para privar a Rusia de los ingresos que financian su guerra, existe una creciente preocupación de que las consecuencias estén alimentando un alarmante problema de hambre en todo el mundo que no se revertirá fácilmente. Los formuladores de políticas han estado luchando para improvisar planes para abrir las cadenas de suministro y brindar financiamiento para alimentos a los países en desarrollo, pero la combinación de costos crecientes de energía y exportaciones restringidas de Rusia y Ucrania está amenazando a algunas de las poblaciones más vulnerables del mundo.

El presidente Vladimir V. Putin de Rusia ha abrazado y exacerbado la crisis, bloqueando las exportaciones de alimentos y cereales de la región y utilizando la escasez como palanca para hacer retroceder las sanciones occidentales. Altos funcionarios de Estados Unidos y Europa han rechazado hasta ahora tales ofertas y también han debatido cómo extender las sanciones sin aumentar los daños colaterales.

El papel fundamental de la región en la cadena de suministro de alimentos ha significado un efecto en cascada, lo que ha disparado los precios mundiales de los alimentos. Gran parte de los cereales y fertilizantes del mundo proceden de Rusia, Ucrania y Bielorrusia. Rusia y Ucrania juntas exportan alrededor del 30 por ciento del trigo y el 75 por ciento del aceite de girasol del mundo. Cortar esos suministros, junto con la incertidumbre sobre la duración y el alcance de las sanciones occidentales, ha llevado a otros gobiernos a bloquear las exportaciones mientras las naciones intentan acumular bienes.

El presidente Biden dijo este mes que está trabajando en un plan para construir silos temporales en las fronteras de Ucrania y Polonia para que el grano que Rusia está impidiendo que pase por el Mar Negro pueda transportarse por ferrocarril a Europa y más allá.

“Estoy trabajando en estrecha colaboración con nuestros socios europeos para sacar al mercado 20 millones de toneladas de granos bloqueados en Ucrania para ayudar a reducir los precios de los alimentos”, dijo Biden en una convención de AFL-CIO. “Pero está tomando tiempo”.

En su último informe Perspectivas económicas mundiales, el Banco Mundial dijo que casi la mitad de las personas en los países de bajos ingresos enfrentan escasez de alimentos, lo que a menudo genera malestar social.

“Existe un grave riesgo de desnutrición y aumento del hambre e incluso de hambruna en algunas áreas”, dijo David Malpass, presidente del Banco Mundial, al advertir sobre la estanflación mundial a principios de junio.

Las personas en las economías emergentes a menudo gastan la mayor parte de sus presupuestos diarios en alimentos, y esos gastos están aumentando. Según la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación, los precios de los alimentos en mayo aumentaron casi un 30 por ciento respecto al año anterior, impulsados ​​por el aumento de los precios de los cereales y la carne.

El aumento vertiginoso de los precios de los fertilizantes, impulsado por las sanciones a Rusia y Bielorrusia, junto con los altos precios mundiales de la energía, están ampliando el alcance de la escasez de alimentos al encarecer la producción y el transporte de alimentos en todo el mundo.

“Sin fertilizantes, la escasez se extenderá desde el maíz y el trigo hasta todos los cultivos básicos, incluido el arroz, con un impacto devastador en miles de millones de personas en Asia y América del Sur también”, dijo António Guterres, secretario general de las Naciones Unidas.

Los aumentos de precios están provocando nuevas olas de proteccionismo. Países como Indonesia, India y Malasia han restringido las exportaciones de aceite de cocina, trigo y pollo para aislar sus mercados internos. Unas 20 naciones tienen algún tipo de control de exportaciones para limitar el impacto de los altos precios de los alimentos, según el Centro de Estudios Estratégicos e Internacionales.

El problema es particularmente desconcertante porque gran parte de la crisis alimentaria puede atribuirse al sabotaje ruso.

“Es la guerra lo que está causando que esto suceda”, dijo Paschal Donohoe, ministro de Finanzas de Irlanda, en una entrevista. “Pero los formuladores de políticas en Europa, en América, dentro del G7 son muy conscientes de los riesgos que, en particular, el mundo en desarrollo podría enfrentar con respecto a la seguridad alimentaria más adelante en el año”.

Donohoe, quien también es presidente del Eurogrupo, un club de ministros de finanzas europeos, dijo que los legisladores están trabajando para diseñar sanciones para minimizar la inflación de los alimentos. En los Estados Unidos, el Departamento del Tesoro ha emitido varias exenciones de sanciones, o licencias generales, que tienen como objetivo permitir que las exportaciones de alimentos continúen fluyendo.

A pesar de esos esfuerzos, algunos temen que los intentos de castigar a Rusia tengan efectos secundarios no deseados.

La Unión Europea promulgó un nuevo paquete este mes que prohibirá la mayoría de las importaciones de petróleo ruso. Para endurecer las restricciones, también está introduciendo gradualmente una prohibición a las aseguradoras marítimas de los buques de carga rusos, un paso destinado a obstaculizar la capacidad de Rusia para redirigir su petróleo a otras partes del mundo.

Los funcionarios del Departamento del Tesoro han advertido contra tal movimiento por la preocupación de que la carga de alimentos también pueda verse afectada. Si las aseguradoras se vuelven demasiado cautelosas sobre la violación de las sanciones, podrían involucrarse en lo que la administración llama “autosanción”, en el que se niegan a transportar cualquier carga por temor a que pueda causarles problemas. Para evitar tal desarrollo, la administración Biden ha estado recordando a las empresas agrícolas y navieras que las sanciones estadounidenses no les impiden comprar y transportar fertilizantes rusos.

La secretaria del Tesoro, Janet L. Yellen, dijo en abril que Estados Unidos está redactando sus sanciones teniendo en cuenta el suministro mundial de alimentos.

“Incluso mientras continuamos aumentando nuestras sanciones y otras medidas económicas contra Rusia”, dijo, “reiteramos nuestro compromiso de autorizar actividades humanitarias y relacionadas esenciales que beneficien a personas de todo el mundo, asegurando la disponibilidad de alimentos básicos y productos agrícolas”.

Sin embargo, algunos expertos en desarrollo dicen que tales compromisos no se están cumpliendo y que la reacción violenta por las sanciones también se está filtrando en África.

En una cumbre de la Unión Europea a fines de mayo, Macky Sall, presidente de la Unión Africana, advirtió a los funcionarios que cortar el acceso de los principales bancos rusos al sistema internacional de mensajería SWIFT estaba obstaculizando la capacidad de los países africanos para comprar alimentos y fertilizantes rusos.

“Cuando se interrumpe el sistema SWIFT, significa que incluso si los productos existen, el pago se vuelve complicado, si no imposible”, dijo el Sr. Sall, quien también es presidente de Senegal.

A medida que la guerra en Ucrania se prolongue y la escasez de alimentos empeore, es probable que se intensifique el debate sobre si algún alivio de las sanciones debería estar sobre la mesa si se evitaría la hambruna.

Ian Mitchell, del Centro para el Desarrollo Global, dijo que Ucrania se había convertido en un imán mundial para la ayuda humanitaria en detrimento de los países de bajos ingresos en el Medio Oriente, África y América Central que ya enfrentaban inseguridad alimentaria y ahora deben hacer frente a mayores precios. Argumentó que el alivio de las sanciones debería estar sobre la mesa.

“Debe haber una consideración seria sobre si hay algunas concesiones en el margen que abordan ese sufrimiento, incluso si está claro quién es el agresor en la guerra”, dijo Mitchell. “¿La relajación de algunas de estas sanciones realmente tendrá una influencia dramática en los cálculos de Rusia?”

Ese dilema es exactamente con lo que los analistas dicen que Putin cuenta.

“Rusia reteniendo el suministro de alimentos como rehén es censurable”, dijo Alex Zerden, exfuncionario del Departamento del Tesoro en las administraciones de Obama y Trump. “El hecho de que estén tratando de negociar el alivio de las sanciones para permitir algunas exportaciones de granos demuestra que Rusia puede expandir unilateralmente el suministro mundial de alimentos para ayudar a los que corren mayor riesgo”.

Mientras tanto, los grupos de ayuda humanitaria luchan por brindar asistencia a los países pobres mientras la inflación hace que sus propios presupuestos se extiendan.

El Banco Mundial se ha comprometido a invertir $12 mil millones en nuevos proyectos durante los próximos 15 meses para apoyar a los agricultores y facilitar el comercio, y muchas de las principales instituciones financieras internacionales del mundo se han comprometido a implementar planes de ayuda y financiación para ayudar a aliviar la escasez de alimentos.

Para muchos países, eso podría ser demasiado tarde.

Tjada D’Oyen McKenna, directora ejecutiva del grupo humanitario Mercy Corps, dijo que las sanciones están teniendo consecuencias no deseadas para las comunidades más vulnerables y que los costos de envío más altos y los controles de exportación están empeorando las cosas. Su equipo ha estado tratando de compensar el aumento de los costos de los fertilizantes en Colombia y ayudar a los productores lecheros medianos en el Líbano a desarrollar más capacidad, pero debido a la inflación, el dinero de la ayuda no llega tan lejos como antes.

La Sra. McKenna dijo que en Yemen, las raciones han tenido que reducirse para que las familias solo obtengan harina de trigo y aceite para cocinar, pero no frijoles y sal. El impacto de la guerra en Ucrania, explicó, se siente lejos del conflicto.

“Todos están viendo la recepción y el apoyo que está recibiendo Ucrania y viendo cómo diferentes países en el Medio Oriente y África no han recibido el mismo apoyo”, dijo la Sra. McKenna. “Décadas de progreso en la pobreza se han revertido”.

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