La batalla por Kherson podría tener un costo mortal: NPR

Los soldados ucranianos llevaron al equipo de NPR al bosque en la “zona gris”, donde cavaron una de las trincheras defensivas utilizadas para detener el avance de Rusia.

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Los soldados ucranianos llevaron al equipo de NPR al bosque en la “zona gris”, donde cavaron una de las trincheras defensivas utilizadas para detener el avance de Rusia.

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CERCA DE KHERSON, Ucrania — En una calurosa tarde de verano, NPR estaba entrevistando a soldados cerca del frente al noreste de Kherson, cuando sucedió algo que muestra cuán peligrosa puede ser esta zona de combate en expansión.

Dos combatientes ucranianos, que se identificaron solo por sus nombres, Viktor y Serhiy, dijeron que habían detectado un dron ruso en lo alto.

Estábamos en un bosque denso, protegido por la copa de los árboles. Pero aparentemente el dron estaba observando nuestra ubicación, posiblemente compartiendo nuestra posición con la artillería rusa u otras unidades.

“Está flotando sobre nosotros mientras hablamos”, dijo Viktor. “Está cerca, mientras estamos aquí. Va a volar y luego podemos regresar”.

Fue un momento aterrador. Por primera vez, sentimos parte del miedo experimentado todos los días por miles de soldados ucranianos desde la invasión de Rusia.

Pronto aprenderíamos que en este lugar mortal, que algunos ucranianos llaman “la zona gris”, el peligro puede presentarse de muchas formas.

El esfuerzo por retomar Kherson es la primera gran contraofensiva de Ucrania contra Rusia.

Esa mañana, el equipo de NPR partió de Kryvyi Rih, una ciudad ucraniana fortificada en el este que a menudo se encuentra bajo el fuego de misiles rusos.

Nuestro objetivo era reunirnos y hablar con los soldados que participaban en la primera gran contraofensiva contra Rusia: un esfuerzo por recuperar el centro de transporte estratégico de Kherson.

Nuestra primera parada fue una fábrica abandonada donde un hombre corpulento con una espesa barba negra esperaba en la parte trasera de una ambulancia del ejército ucraniano. Llamándose a sí mismo “Doc”, golpeó los suministros médicos atados a su chaleco antibalas. “Llevo todo lo que necesito conmigo”, dijo.

Como muchos soldados ucranianos, Doc accedió a ser entrevistado solo si NPR usaba un apodo.

Un médico de campo ucraniano que se identificó como “Doc” esperó para atender a los soldados heridos en el frente. Poco después de que se tomara esta foto, Doc ayudaría a cuidar al equipo de NPR.

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Un médico de campo ucraniano que se identificó como “Doc” esperó para atender a los soldados heridos en el frente. Poco después de que se tomara esta foto, Doc ayudaría a cuidar al equipo de NPR.

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En este día, él estaba esperando. No había pacientes a esa hora, solo el retumbar distante del fuego de los tanques rusos. Doc dijo que cuando los soldados heridos llegan a este punto de encuentro, a menudo están en “muy mal estado”, heridos por la temible artillería del enemigo.

“Necesitamos darles inyecciones rápidamente, estabilizarlos”, dijo.

Desde este puesto avanzado remoto, los heridos son trasladados en su ambulancia u otros vehículos a hospitales militares para recibir atención adicional.

Según informes de los servicios de inteligencia británicos y estadounidenses, los combates en el frente de Kherson en el sur de Ucrania a lo largo del río Dnipro ya son intensos y brutales. Por primera vez, el ejército ucraniano está tratando de recuperar una ciudad importante, ocupada por Rusia desde los primeros días de la invasión.

Gran parte de la lucha la llevan a cabo soldados que no hace mucho tiempo eran civiles.

Cuando se le preguntó qué espera que suceda cuando la primera gran contraofensiva de Ucrania avance hacia Kherson, Doc se encogió de hombros y señaló las camillas que esperaban.

“Definitivamente habrá más víctimas”, dijo.

Por qué es importante Kherson

Una victoria aquí podría cambiar la trayectoria de la guerra.

Demostraría la capacidad de Ucrania para manejar la artillería occidental de alta tecnología de manera efectiva, mientras usa tropas terrestres para tomar y mantener territorio clave.

Perder Kherson, un cruce de puente clave y centro de gobierno regional en el río Dnipro, también asestaría un gran golpe a la narrativa oficial de Moscú de que la guerra es una operación militar “limitada”, que Rusia aún afirma estar ganando.

Un corto viaje desde la estación de ambulancias nos acercó a la lucha activa. El golpeteo del fuego de los tanques rusos sonaba con más frecuencia, como una lejana tormenta de verano.

Incluso los soldados ucranianos que han estado luchando aquí durante meses dicen que la “zona gris” es un lugar vasto y confuso. Se extiende en un arco aproximado desde las aldeas devastadas por la guerra en las afueras de Kryvyi Rih, aproximadamente 100 millas al norte de Kherson, hasta Mykolaiv, una ciudad cerca del Mar Negro.

La línea de combate activo entre las unidades ucranianas y rusas cambia diariamente, mientras las tropas se mueven a través de antiguos sitios industriales, pueblos medio abandonados, campos de cultivo, ríos sinuosos y densos bosques.

Un oficial ucraniano describió el terreno al norte de Kherson como “muy duro, es terreno abierto… el enemigo puede detectarte muy bien, así que es complicado”.

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Un oficial ucraniano describió el terreno al norte de Kherson como “muy duro, es terreno abierto… el enemigo puede detectarte muy bien, así que es complicado”.

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Las unidades rusas siguen respondiendo

Nuestra siguiente parada fue un búnker y un puesto de observación gravemente dañados que tuvieron que ser abandonados recientemente debido al fuego de artillería y misiles rusos.

“Comenzaron golpeándonos con BM-27 Uragan”, dijo el mayor Oleksandr Lytvynov, refiriéndose a un poderoso lanzacohetes de la era soviética conocido como “Huracán”.

“Luego, un misil golpeó esta pared desde el otro lado. Cuando nos golpearon por segunda vez, tomamos la decisión de reubicarnos”.

Al descender al cráter de una bomba de una docena de metros de ancho, se rió y dijo que tuvo suerte de haber sobrevivido. La puntería de los rusos estaba un poco desviada.

Antes de la guerra, Lytvynov, un hombre de unos 50 años, trabajaba fuera de Ucrania como chofer, pero como muchos hombres ucranianos, regresó a casa para luchar. Nos dijo que se ofreció como voluntario para escoltarnos más cerca de los combates porque era importante que la gente supiera cómo es la vida de los soldados ucranianos.

Una ambulancia ucraniana se dirige a un punto de encuentro cerca de una fábrica abandonada en la “zona gris”, donde esperará a que los soldados heridos sean evacuados del frente.

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Una ambulancia ucraniana se dirige a un punto de encuentro cerca de una fábrica abandonada en la “zona gris”, donde esperará a que los soldados heridos sean evacuados del frente.

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“Siguiente ubicación”, dijo, manteniendo abierta la puerta de un SUV maltrecho.

A partir de este momento, el ejército de Ucrania requirió que el equipo de NPR viajara en sus vehículos como parte de un convoy de dos autos.

Kilómetro a kilómetro, el campo parecía cada vez más inquietantemente vacío: edificios agrícolas perforados por la artillería, campos y caminos desgarrados por los cráteres de las bombas. Mientras los autos rebotaban y se sacudían por caminos rurales llenos de baches, Lytvynov nos dijo a través de un intérprete que es fácil perderse aquí.

Los soldados en la zona gris se enfrentan a una ansiedad constante debido a los drones, francotiradores y artillería rusos.

Lytvynov señaló los campos de cultivo donde el trigo amarillo bronce no se cosechará este año debido al peligro siempre presente.

Una trinchera donde los ucranianos resistieron contra los tanques rusos

Después de un viaje de 20 minutos, los vehículos se convirtieron en un área de estacionamiento camuflada en una línea de árboles. Los soldados ucranianos ocuparon esta área durante algunas de las semanas más feroces de los combates.

“Nuestra compañía aguantó y luchó aquí, nuestros soldados rasos vivían aquí y esta sigue siendo nuestra posición de reserva”, dijo un soldado ucraniano que se identificó por su nombre de pila Viktor.

“Había muchos entrantes. Fuimos alcanzados por tanques y morteros”.

A pie, Viktor encabezó el camino más profundo entre los árboles, donde sus compañeros soldados habían cavado su trinchera de aproximadamente 10 pies de profundidad en la tierra cruda, techándola con troncos cortados del bosque cercano. Era un espacio estrecho, estrecho y claustrofóbico.

Dijo que las tropas a menudo estaban estacionadas aquí durante un mes a la vez.

“Por supuesto que da miedo cuando estás bajo fuego”, dijo otro soldado, que se identificó como Serhiy. “Estos sentimientos difieren de persona a persona. Hay gente que tiene miedo, pero también tenemos hombres capaces de superar este sentimiento”.

En las últimas semanas, el ejército de Ucrania hizo retroceder a los rusos desde este punto. Ha sido una lucha amarga y a regañadientes. Un oficial entrevistado por NPR comparó la lucha aquí con lo que Estados Unidos encontró durante algunas de las batallas más duras de Vietnam.

Un soldado ucraniano que se identifica como Viktor señala la trinchera donde él y sus compañeros se enfrentaron al fuego de tanques y morteros rusos.

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A pesar del riesgo y las dificultades, estos soldados parecían confiados en que la contraofensiva de Ucrania para retomar Kherson tendrá éxito.

“Estamos avanzando y planeando avanzar más”, dijo Viktor. “Así, poco a poco, nos movemos”.

Un dron ruso y una muerte en la zona gris

Pero fue en ese momento, mientras los soldados hablaban con confianza sobre el progreso de Ucrania haciendo retroceder a Rusia, cuando el dron enemigo apareció sobre sus cabezas. Después de unos minutos de ansiosa espera, los soldados condujeron rápidamente al equipo de NPR de regreso a través del bosque hasta los autos.

Nos subimos a los vehículos y salimos a toda prisa. Lytvynov, el ex chofer que se ofreció como voluntario para luchar y servir como escolta, condujo rápido por la carretera llena de baches, agarrando el volante de la camioneta.

Entonces, de repente, perdió el control. El SUV militar se desvió hacia un campo de trigo y luego corrigió en exceso, viró hacia el bosque y se estrelló contra un árbol. Dos miembros del equipo de NPR resultaron heridos en el accidente. Lytvynov fue declarado muerto en el lugar por el ejército ucraniano.

Los soldados y médicos ucranianos, incluido Doc, el médico de campo que conocimos ese mismo día, ayudarían a evacuarnos de la zona gris a un hospital militar a una distancia segura.

Más tarde, las autoridades ucranianas que investigan el incidente dijeron que creían que el accidente ocurrió después de que el SUV fuera atacado por morteros o artillería rusos.

El equipo de NPR no escuchó ni vio fuego hostil. Lo que sí observamos de primera mano es la rapidez con que cambian las cosas en esta zona de combate confusa y a menudo aterradora. En una tarde de verano, un tramo de bosque o campo agrícola o el camino de un pueblo pueden volverse mortales casi sin previo aviso.

También vimos el terrible precio que pagan los soldados ucranianos, como Oleksandr Lytvynov, mientras luchan por expulsar al ejército ruso de su territorio.

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