La atención del cáncer para las mascotas es enormemente costosa

Comentario

Cuando mi feliz y enérgico perro de 12 años tuvo lo que parecía ser una infección en los ojos, no le di mucha importancia y lo llevé al veterinario. Unas radiografías más tarde, ese ojo lloroso resultó ser el resultado de un tumor. Estaba angustiado. Blue necesitaba ver a un especialista.

Unos días después, una oncóloga veterinaria me levantó el ánimo cuando dijo que, de hecho, se podía hacer algo. Pero entonces, empezó a hablar de dinero: Costaría miles de dólares.

Ya había gastado alrededor de $2,000 en tres días en las dos prácticas veterinarias. La siguiente tomografía computarizada que Blue necesitaba costaría otros $2500, y la radioterapia posterior podría costar al menos $9500 más.

Este es un problema al que se enfrentan muchos dueños de mascotas: las facturas médicas de un perro o un gato pueden ascender fácilmente a miles de dólares. Pero para muchos de nosotros, estos son queridos miembros de la familia. Y alrededor del 86 por ciento ha dicho que pagaríamos lo que sea necesario si una mascota necesita atención veterinaria extensa.

Ese sentimiento tiene más que ver con el amor que con las matemáticas reales. Fue un golpe frío de la realidad cuando sumé los gastos totales proyectados de Blue en papel. Obtener el mejor tratamiento disponible para su tumor podría costar más de $15,000, y eso si todo salía bien. Ya había gastado mucho. Y no estaba claro cuánto tiempo le daría.

El oncólogo de NorthStar VETS en Nueva Jersey dijo que se aseguran de que los dueños de mascotas entiendan por adelantado en qué se están metiendo financieramente porque muchas personas no pueden pagar ese tipo de costo, muchos no tienen suficiente dinero en el banco para cubrir su propio , o sus hijos, atención médica. La llamada como la que recibí suele ser el comienzo desgarrador del final de la historia de su mascota.

Al igual que la atención de la salud humana, la atención veterinaria es un mercado de gastos en espiral. Según la Asociación Estadounidense de Productos para Mascotas, los dueños de mascotas en 2021 gastaron $34,300 millones en atención y productos veterinarios, frente a los $24,000 millones en 2010.

Y al igual que con el cuidado de la salud humana, ahora existen tratamientos avanzados para mascotas en una variedad de campos veterinarios, que incluyen dermatología, oftalmología, ortopedia y, en el caso de mi perro, oncología.

El fundador de NorthStar VETS agregó la oncología radioterápica a los servicios de su clínica después de que su propio perro tuviera un tumor cerebral en 2014. Tuvo que conducir desde Nueva Jersey hasta Pensilvania para encontrar radioterapia que curara el cáncer, por lo que se asoció con una empresa llamada PetCure Oncology. para abrir un centro de radiación en el campus de NorthStar en mayo de 2021.

Y allí fue donde mi perro adoptivo del refugio terminó para recibir tratamiento un año después.

PetCure proporciona algo llamado radiación estereotáctica. Este es un tratamiento de radiación estándar para humanos: en 2015, el ex presidente Jimmy Carter recibió radiación estereotáctica para el melanoma en su cerebro; en 2019, la jueza de la Corte Suprema Ruth Bader Ginsburg lo tuvo por un tumor en el páncreas.

Para los perros, la radiación estereotáctica ha estado disponible principalmente en hospitales de enseñanza veterinaria afiliados a universidades y un puñado de prácticas privadas en todo el país. Si los dueños de mascotas viven cerca de uno de esos lugares y tienen los medios económicos, sus queridos animales pueden recibir el mismo tratamiento contra el cáncer que un expresidente y un juez.

“Es exactamente lo que los humanos con cáncer obtienen en los centros de oncología humana todo el tiempo”, dice Ben Chiswick, vicepresidente de operaciones y crecimiento de PetCure. “Es mucho más preciso e impactante que otras formas de radioterapia. Cuanto más preciso sea el haz de radiación dirigido al tumor, menos ese haz tocará el tejido sano circundante, que es de donde provienen los efectos secundarios”.

La radiación estereotáctica se realiza en el transcurso de uno a tres días, cada vez con el perro bajo anestesia. En el caso de Blue, la recomendación fue un régimen de tres días con anestesia acumulativa y efectos de radiación que lo dejarían brevemente desorientado y casi exhausto, pero mucho mejor que con los cursos de radiación tradicionales que se realizan diariamente durante varias semanas.

Tuve la suerte de vivir cerca de esa clínica. Después de gastar $ 5,000 en facturas del veterinario por una lesión en la pierna de un perro anterior, también compré un seguro para mascotas cuando adopté Blue II. A lo largo de su vida, las primas promediaron alrededor de $ 700 por año, menos de lo que cuestan muchas pólizas de seguro de salud humana por un solo mes. Tal vez nunca lo usaría, pero si Blue lo necesitaba, estaba allí.

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Ahora lo necesitaba. Cuando le pregunté al especialista por teléfono si la póliza de seguro para mascotas de Blue me reembolsaría este tipo de radioterapia, la respuesta fue sí. Así que di luz verde a la tomografía computarizada, verifiqué el crédito disponible en mi Mastercard para cubrir los costos hasta que llegara el reembolso del seguro y me apresuré a colocarlo en la máquina de radiación más rápido de lo que crecía su tumor.

Más de 100,000 veterinarios trabajan en los Estados Unidos, pero un aumento en las mascotas pandémicas y una gran demanda de atención han significado largos tiempos de espera para muchos dueños de mascotas. La oncología veterinaria es aún menos accesible. Solo alrededor de 1,000 veterinarios tienen títulos en oncología médica o radioterápica o cirugía. Obtener acceso a uno puede llevar de cuatro a seis semanas en todo el país, dice Chiswick; todos los lugares a los que llamé cerca de mi casa en Nueva Jersey me dijeron que la espera sería de dos a seis semanas solo para una consulta inicial.

Mi veterinario habitual dijo que no fue lo suficientemente rápido. Blue necesitaba que encontráramos una manera de hacerlo mejor.

Entonces, me levanté a las 3 a. m., conduje hasta el departamento de emergencias de NorthStar en un momento en que lo más probable era que estuviera vacío y esperé varias horas mientras los persuadía para que admitieran a Blue para una consulta. Mi veterinario habitual había enviado su papeleo y radiografías digitalmente.

El veterinario de emergencia de NorthStar me dijo que no me molestara en esperar; un oncólogo podría llegar a Blue ese día, o tal vez al día siguiente. Tendría que sentarse en la parte de atrás hasta que, bueno, cada vez que pudieran acomodarlo. Afortunadamente, el médico oncólogo pudo evaluar a Blue más tarde ese mismo día.

Este perro sabe 40 comandos y puede jugar a las cartas. Un hospital lo contrató.

En una semana, se realizó la tomografía computarizada y la consulta con un oncólogo radioterápico, y dos semanas después del viaje inicial a mi veterinario habitual, comenzó el primer tratamiento. Unas 48 horas después de completar su tratamiento, volvió a saltar por el parque y a perseguir ardillas en el patio trasero. No tuvo efectos secundarios aparte de la necesidad temporal de gotas en el ojo, que estaba seco. Tenía un bulto en la cara donde el cáncer destrozó un hueso, pero está tomando la versión para perros de ibuprofeno y no mostró signos de incomodidad.

El pequeño apestoso incluso descubrió que pedir golosinas ahora funciona para él siempre.

¿Cuál fue el costo en ese momento?

Compré el plan de salud de Blue individualmente, cuando tenía un año. (Un número cada vez mayor de clientes, según PetCure, obtienen un seguro para mascotas a través de sus trabajos, al igual que un seguro de salud para humanos). Durante sus 12 años de vida, pagué alrededor de $9,000 en primas de seguro. La póliza pagó más de $10,000 por su tratamiento inicial contra el cáncer, además de otros reembolsos por facturas menores del veterinario a lo largo de los años. Cubrí un poco más de $4,500 en deducibles y copagos de mis ahorros personales, porque establecí el seguro con una tasa de reembolso del 70 por ciento, para mantener bajas las primas anuales.

Por supuesto, si un perro nunca tiene un diagnóstico costoso, las matemáticas son al revés. Mi otro perro tiene la misma política. Hasta ahora con ella, he pagado más por el seguro de lo que he usado. Y es un seguro típico: tuve que luchar durante días para que uno de los reclamos de Blue se pagara por completo. Aun así, me alegro de tenerlo. Nunca volveré a tener otro perro sin él.

“Literalmente, todos los clientes que vemos se beneficiarían”, dice Chiswick. “Es el mismo análisis de costo-beneficio que en la medicina humana. Es posible que esté tirando el dinero a la basura o que le ahorre miles de dólares”.

Según la Asociación Norteamericana de Seguros de Salud para Mascotas, a partir de mayo de 2022, Blue se encontraba entre solo 4,41 millones de mascotas aseguradas en toda América del Norte. En los Estados Unidos, la mayoría de los dueños de perros tienen estas políticas, pero representamos una pequeña fracción de los 69 millones de hogares estadounidenses con un perro.

Aun así, dice la asociación, el mercado de seguros para mascotas aumentó un 27,7 por ciento el año pasado. Según mis conversaciones con expertos, así como con el equipo veterinario de Blue, muchas de las personas que compran estas pólizas son como yo: hemos tenido una gran factura veterinaria en el pasado.

Más importante para mí era que Blue todavía estaba cubierto si sobrevivía lo suficiente como para ser elegible para otra ronda de radiación estereotáctica. Y sí, eso fue un “si”.

Incluso con $15,000 gastados en su tratamiento, el tiempo de supervivencia proyectado es de solo seis a 18 meses. Los médicos me advirtieron que Blue probablemente estará en el extremo inferior de ese rango porque su tipo de cáncer es de células escamosas. Es un tipo agresivo que se defiende. Una segunda ronda de radiación estereotáctica solo se recomienda después de seis meses y probablemente compraría solo la mitad del tiempo que la primera ronda.

En otras palabras, si Blue llega a mediados de octubre, tendría la opción de pasar por todo esto nuevamente, para quizás ayudarlo a vivir la Navidad.

Cuando Blue fue diagnosticada por primera vez, todos los amigos con mascotas a los que pedí consejo dijeron que harían lo que fuera necesario para tratar de salvar a su mascota.

Una, cuyo adolescente está luchando contra el cáncer y pasa casi todo su tiempo en cuarentena en casa con el perro de la familia, dijo que se endeudaría para salvar la vida de ese perro en este momento.

Otro, cuyo padre completó recientemente la radioterapia para el cáncer de ojo, dijo que ni siquiera dudaría en tratar de salvar a sus dos perros callejeros.

Una amiga propietaria de un gato que sobrevivió a un linfoma no Hodgkin de células B en etapa 3 dijo que ella también procedería en el caso de Blue.

Una mujer que trabaja en el salón donde me cortan el cabello me dijo que una vez gastó $15,000 en la cirugía de un perro, sin seguro para mascotas, y que lo volvería a hacer sin dudarlo.

Como padres de mascotas, soy extremadamente común, y en parte inteligente, en parte afortunado, por estar en una posición en la que realmente puedo hacer lo que sea necesario para que mi perro reciba el mejor tratamiento disponible.

Larisa Love, directora de comunicaciones clínicas de PetCure, dice que su equipo escucha lo mismo todos los días de las personas que llaman a la línea de ayuda que administran.

“Lo dicen constantemente”, me dijo Love. “Escuchamos sobre un esposo cuya esposa acaba de morir de cáncer, y este era su perro, y hará todo lo posible para salvar a este perro. Es un miembro de la familia de círculo completo. Los clientes que han pasado por el cáncer dicen que su perro o gato los ayudó a superarlo, y ahora dicen que van a ayudar a su mascota a superarlo”.

Lamentablemente, en el caso de Blue, su tumor volvió a aparecer a fines de junio. Otra tomografía computarizada de $2,000 (cubierta por el seguro) mostró que el cáncer aún lo superaría incluso si realizáramos un “refuerzo de radiación” y añadiéramos quimioterapia.

Y mientras escribo esto, no nos queda mucho tiempo.

Ha estado cómodo y con analgésicos, y al menos me consuela que hice todo lo posible por él. Ganamos otros dos o tres meses de paseos por el parque, nadar en el río y acurrucarnos en la cama.

Si tuviera que hacerlo de nuevo, haría lo mismo.

Kim Kavin escribió sobre Blue en su libro de 2012 “Little Boy Blue: A Puppy’s Rescue From Death Row and His Owner’s Journey for Truth”.

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