Frances Tiafoe: De dormir en un centro de tenis a las semifinales del US Open

El jugador de 24 años simplemente se quedó allí absorbiendo la atmósfera creada por un estridente Estadio Arthur Ashe.

Se sintió como un momento fundamental en la carrera del estadounidense; una culminación de trabajo arduo y talento en bruto que durante mucho tiempo se ha anunciado como el futuro potencial del tenis masculino en el país.

Las expectativas de Tiafoe han sido altas durante mucho tiempo y el número 26 del mundo ahora se ve más que cómodo en el escenario más grande del deporte.

Y con Tiafoe llegando a las semifinales al vencer a Andrey Rublev en dos sets el miércoles, registró el mejor resultado de su carrera en un Grand Slam: el logro se hizo aún más impresionante dados sus humildes comienzos.

La ruta de Tiafoe hacia el tenis, después de todo, no fue de ninguna manera tradicional.

Sus padres se conocieron en los EE. UU. después de dejar Sierra Leona y tuvieron mellizos, Franklin y Frances.

Su padre, Constant Tiafoe, comenzó a trabajar en el Junior Tennis Champions Center en Washington, DC en 1999 y finalmente se mudó a una de sus salas de almacenamiento vacías mientras trabajaba las 24 horas.

Sus dos hijos a veces se quedaban con él, durmiendo en una mesa de masajes, mientras su madre trabajaba en el turno de noche como enfermera.

La entrada inusual en el deporte le dio a Tiafoe la oportunidad de comenzar a desarrollar sus habilidades y, después de comenzar a entrenar en las instalaciones, no miró hacia atrás.

“Obviamente, no era el niño rico o no tenía todas las cosas nuevas o lo que sea. Pero solo estaba viviendo la vida. Podía jugar tenis gratis, el deporte que amaba”, dijo a CNN Sport en 2015. y agregó que no cambiaría su educación por nada del mundo.

Impulsado por la ética de trabajo de sus padres, ganó el prestigioso Orange Bowl, uno de los torneos juveniles más preciados del tenis, a los 15 años, convirtiéndose en el campeón individual masculino más joven en la historia del torneo.

Se unió a una lista de campeones anteriores que incluía a Roger Federer, Andy Roddick, Ivan Lendl, Jim Courier, John McEnroe y Bjorn Borg.

Era una señal de lo que vendrá.

Madurando en gira

Tiafoe se convirtió en profesional en 2015 y comenzó a familiarizarse con los rigores de la gira senior.

Irrumpió en el top 100 del mundo y comenzó a afirmarse en los Grand Slams, alcanzando su primer cuartos de final en el Abierto de Australia en 2019 antes de perder ante Nadal.

Tres años después, se encontró el miércoles en otro cuartos de final, solo que esta vez se sintió más preparado para aprovechar la oportunidad.

“Honestamente, cuando entré en escena por primera vez, no estaba lo suficientemente preparado mentalmente ni lo suficientemente maduro”, dijo en la cancha después de vencer a Nadal. “Me he podido desarrollar y tengo un gran equipo a mi alrededor.

“Estoy feliz de haber ganado frente a mi mamá, mi papá, mi novia y mi equipo y que vean lo que hice”.

Tiafoe alcanzó los cuartos de final del Abierto de Australia en 2019, pero fue derrotado por Nadal.

Mientras se consolida como un contendiente en la cancha, Tiafoe también busca la justicia social fuera de ella.

En 2022, le dijo a CNN Sport que la falta de diversidad en el deporte lo había hecho sentir como un “forastero” y prometió seguir luchando por la igualdad mientras aún tuviera la plataforma para hacerlo.

Creó un video de protesta en 2022 para crear conciencia sobre las injusticias raciales después de que la muerte de George Floyd provocara protestas en todo el mundo.

En colaboración con una gran cantidad de jugadores y entrenadores negros, como Serena Williams y Coco Gauff, publicó el video “Raquetas abajo, manos arriba” en sus canales de redes sociales.

“¿Vamos a ayudar a todos? Por supuesto que no, pero definitivamente voy a ayudar a tantas personas como pueda. Ese es mi deber”, le dijo a CNN Sport en ese momento.

En la cancha, su partido contra Rublev fue sin duda el más grande de su carrera hasta la fecha.

El público local vitoreó a su héroe con la esperanza de que alcanzaría nuevas alturas en su intento de ganar un título de Grand Slam inaugural. Y en un partido en el que no perdió un juego de servicio, no los defraudó.

Sus actuaciones incluso han atraído la atención de algunos de los nombres más importantes del deporte, con la estrella de la NBA LeBron James felicitando a Tiafoe por llegar a los cuartos de final.

“Gracias hermano mayor. Tenemos más trabajo que hacer”, respondió Tiafoe en Gorjeo.

Sin embargo, no se equivoque, esta no es una historia de éxito de la noche a la mañana. Es el producto de miles de horas de trabajo y una mentalidad que no acepta un no por respuesta.

Sin embargo, aunque el peso de una nación descansa sobre sus hombros, Tiafoe siempre se ha centrado en enorgullecer a sus padres.

“Con ellos esforzándose tanto, sentí que no quería decepcionarlos”, le dijo a CNN Sport en 2015. “Sentí que no quería dejar pasar las oportunidades”.

Will Edmonds y Christina Macfarlane de CNN contribuyeron con el reportaje.

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