Fracaso del trasplante de corazón de cerdo: los médicos detallan todo lo que salió mal

Agrandar / Gran parte del corazón está compuesto de células musculares como las que se muestran aquí.

A principios de este año, se conoció la noticia del primer xenotrasplante experimental: un paciente humano con enfermedad cardíaca recibió un corazón de un cerdo que había sido modificado genéticamente para evitar el rechazo. Si bien inicialmente tuvo éxito, el experimento terminó dos meses después cuando el trasplante falló, lo que provocó la muerte del paciente. En ese momento, el equipo no reveló ningún detalle sobre lo que salió mal. Pero esta semana vio la publicación de un trabajo de investigación que repasa todo lo que sucedió para prepararse para el trasplante y las semanas siguientes.

Fundamentalmente, esto incluye el eventual fracaso del trasplante, que fue provocado por la muerte de muchas de las células musculares del corazón trasplantado. Pero el motivo de esa muerte no está claro, y los signos típicos de rechazo por parte del sistema inmunitario no estaban presentes. Entonces, vamos a tener que esperar un tiempo para entender qué salió mal.

Un comienzo sólido

En general, el documento pinta una imagen del receptor de órganos David Bennett como un paciente que estaba al borde de la muerte cuando se realizó el trasplante. Era un candidato obvio para un trasplante de corazón y solo se mantuvo con vida mediante el uso de un dispositivo que ayudaba a oxigenar la sangre fuera de su cuerpo. Pero el paciente tenía lo que los investigadores denominan “pobre adherencia al tratamiento”, lo que llevó a cuatro programas de trasplante diferentes a negarle un trasplante de corazón humano. En ese momento, él y su familia aceptaron participar en el programa de xenotrasplantes experimentales.

El cerdo que sirvió como donante de corazón procedía de una población que ha sido ampliamente manipulada genéticamente para limitar la posibilidad de rechazo por parte del sistema inmunitario humano. La línea también estaba libre de un virus específico que se inserta en el genoma del cerdo (retrovirus C endógeno porcino o PERV-C) y se crió en condiciones que deberían limitar la exposición a patógenos. El animal también fue evaluado en busca de virus antes del trasplante, y el paciente fue evaluado en busca de patógenos porcinos después.

Después del trasplante, el nuevo corazón del paciente funcionó bien, mostrando un ritmo normal entre 70 y 90 latidos por minuto. Más significativamente, más de la mitad de la sangre que llenaba el ventrículo izquierdo del corazón trasplantado se enviaba al sistema circulatorio con cada contracción; eso fue un aumento de solo el 10 por ciento en el corazón enfermo que había reemplazado.

Aproximadamente dos semanas después del trasplante, Bennett comenzó a experimentar dolor abdominal y pérdida de peso que finalmente lo llevaron a perder más de 20 kg (40 lb). Le colocaron una sonda de alimentación y una laparoscopia exploratoria mostró signos potenciales de una infección que se estaba resolviendo, pero no se consideró necesaria ninguna acción. Poco tiempo después, la detección reveló una posible infección con la versión porcina del citomegalovirus; la versión humana de este virus causa problemas como neumonía y mononucleosis. Esto se manejó con tratamientos antivirales.

Si bien la pérdida de peso era una preocupación obvia, cinco semanas después del trasplante, no había indicios de rechazo y el corazón aún funcionaba.

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