¿Es Covid 19 responsable de un brote de hepatitis en niños del Reino Unido?

La semana pasada, cientos de expertos en salud hepática se reunieron para la Cumbre Mundial contra la Hepatitis y un tema dominó la agenda: el misterioso brote de hepatitis en niños que se ha extendido gradualmente por 34 países, incluido el Reino Unido.

Hablando en el evento, la experta en hígado, la Dra. Philippa Easterbrook, dijo: “Es la primera vez que se ven tantos casos graves en niños”. Es importante que entendamos la causa y tomemos estos casos en serio.

En su forma más extrema, la hepatitis puede hacer que el hígado deje de funcionar. Hasta el momento, se han informado más de 240 casos en el Reino Unido, mientras que 11 niños británicos han necesitado un trasplante.

Lo que podría estar detrás de esto es un tema que divide al mundo científico. Pero el último desarrollo proviene de una investigación intrigante realizada por científicos israelíes que sugiere que la respuesta puede estar en el covid-19.

La semana pasada, cientos de expertos en salud hepática se reunieron para la Cumbre Mundial contra la Hepatitis y un tema dominó la agenda: el misterioso brote de hepatitis en niños que se ha extendido gradualmente a 34 países, incluido el Reino Unido.

Algunos expertos afirmaron que puede haber un vínculo entre el brote misterioso y Covid 19

Algunos expertos afirmaron que puede haber un vínculo entre el brote misterioso y Covid 19

Los médicos analizaron el historial médico de cinco niños que desarrollaron la afección, que es una inflamación peligrosa del hígado.

Notaron un factor común: todos habían contraído covid durante el año anterior. La inflamación del hígado, sugirieron, puede ser un efecto secundario extremo de la respuesta del sistema inmunitario al virus.

Médicos influyentes recurrieron a Twitter para compartir noticias sobre los hallazgos, acuñando el fenómeno ‘hígado largo de Covid’. La epidemióloga británica Dra. Deepti Gurdasani, de la Universidad Queen Mary de Londres, tuiteó su confianza en los hallazgos y acusó a algunos de los que los descartaron de “negar el daño que Covid ha tenido en los niños”. Sin embargo, numerosos expertos en salud pediátrica y epidemiólogos muy respetados han cuestionado airadamente las afirmaciones.

El profesor Alasdair Munro, experto en enfermedades infecciosas pediátricas del Hospital Universitario de Southampton, dijo que el estudio proporciona “casi ninguna información útil” y ninguna evidencia de que estos casos de hepatitis estén relacionados con el covid.

Mientras que el Dr. Jake Dunning, un experto en enfermedades infecciosas de la Universidad de Oxford, dijo que los científicos que califican la enfermedad como el hígado de Covid “realmente deberían saberlo mejor”.

La teoría predominante es que la culpa es de una cepa desagradable de una infección infantil común llamada adenovirus: tres cuartas partes de los niños ingresados ​​en hospitales británicos han dado positivo por esta variante.

La mayoría de los niños contraerán la infección en algún momento, pero por lo general solo causa problemas menores en el tracto respiratorio superior, lo que provoca tos, secreción nasal y, en casos raros, neumonía.

Pero los expertos creen que la falta de exposición a los adenovirus durante el confinamiento por el covid ha dejado al sistema inmunitario de los niños sin protección natural para combatirlo, lo que ha provocado una reacción grave. Aun así, las nuevas afirmaciones pueden reavivar la preocupación entre los padres, entonces, ¿podrían tener razón?

Al menos en la superficie, la investigación israelí parece convincente. El informe, publicado en el Journal Of Pediatric Gastroenterology And Nutrition, habla de cinco pacientes: dos de tres años que necesitaban trasplantes de hígado, y dos de ocho años y uno de 13 años que fueron hospitalizados pero se recuperaron por completo. Los cinco se infectaron con Covid dentro de los cuatro meses previos a su diagnóstico de hepatitis.

Los autores dicen que sus hallazgos sugieren que una infección por covid hizo que el sistema inmunológico funcionara mal y comenzara a atacar el hígado. Esto no es raro con otras infecciones virales, y en este caso se conoce como hepatitis posviral, una condición reconocida en los niños.

El Dr. Gurdasani, partidario vocal de la larga teoría del hígado de Covid, dice que otra evidencia es el hecho de que el Reino Unido y los EE. UU. han visto la mayor cantidad de casos de hepatitis. Ambos tenían tasas de infección muy altas en los niños, a diferencia de muchas otras naciones que aplicaron estrictas medidas de seguridad contra el covid en las escuelas.

“El Reino Unido ha sido un caso atípico en la forma en que tratamos de proteger a los niños del virus”, dice el Dr. Gurdasani. “No hicimos cumplir el uso de máscaras de la misma manera que en otros países, y no hemos hecho nada para ventilar las escuelas. Es posible que estemos viendo el impacto de esas decisiones.

El estudio también arroja dudas sobre la otra causa probable: no se detectó adenovirus en ninguno de los cinco pacientes. Y no es el único estudio de este tipo que ha llegado a esa conclusión. A fines de abril, médicos de Alabama publicaron una investigación que constató la ausencia del virus en nueve niños con hepatitis grave que requerían un trasplante.

Y muchos científicos han señalado que el adenovirus nunca antes se había relacionado con la hepatitis; de hecho, no hay un solo caso de adenovirus que desencadene hepatitis informado en la literatura médica. “El argumento de que esto es causado por un adenovirus es cada vez más débil”, dice el Dr. Gurdasani. ‘No causa hepatitis y múltiples estudios no han podido encontrarlo en los hígados de estos niños. Entonces, ¿dónde están las pruebas?

Pero los expertos dicen que hay múltiples problemas con el estudio israelí. El más grande: son sólo cinco niños.

Israel ha registrado 12 casos de hepatitis infantil, por lo que el estudio incluye a menos de la mitad de estos pacientes.

“Los investigadores no explican por qué se seleccionaron estos pacientes o por qué no se seleccionaron los otros casos de hepatitis”, dice el profesor Munro. “No sabemos si solo eligieron a los que tenían covid, por lo que esto no indica la probabilidad de que un niño que desarrolle covid desarrolle hepatitis”.

El profesor Munro también señala que, dado que el covid ha sido tan frecuente, no es necesariamente sorprendente que estos niños tuvieran infecciones por covid. “La infección por covid es tan común y el lapso de tiempo entre que estos niños contraen el virus y luego la hepatitis es tan variado que no hay evidencia clara de que uno esté causando el otro. Eso no quiere decir que el covid y la hepatitis no estén vinculados, pero este estudio no proporciona ninguna prueba concreta de que lo estén”.

El profesor Will Irving, virólogo de la Universidad de Nottingham, está de acuerdo en que es demasiado pronto para sacar conclusiones precipitadas. Él dice: “Cinco casos no son suficientes para probar nada, debemos observar cuidadosamente cuántos de los varios cientos de casos del Reino Unido han tenido Covid y partir de allí”.

Para aumentar la confusión, la semana pasada los funcionarios de salud de EE. UU. dijeron que si bien el país había visto más de 270 casos de hepatitis inexplicable en niños este año, esto no es más de lo que ve en un año normal. “Siempre ha habido un nivel de fondo de estos casos inexplicables, incluso antes de Covid”, dice el profesor Irving.

Lo único en lo que todos los expertos están de acuerdo es que encontrar la causa sigue siendo una tarea urgente, ya que ayudará a los médicos a saber qué tratamiento dar. En el Reino Unido, los niños hospitalizados con hepatitis reciben tratamiento para el adenovirus con el medicamento antiviral cidofovir. Pero otros países, como Israel y Austria, los están tratando con esteroides, que pueden ayudar a regular un sistema inmunitario que funciona mal y que podría verse afectado por el covid.

El Dr. Gurdasani advierte: ‘Si la teoría del adenovirus es incorrecta, hemos estado dando a los pacientes el tratamiento incorrecto durante meses. Los funcionarios de salud del Reino Unido deben centrarse en la teoría de Covid si quieren proteger a los niños”.

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