El virus de la viruela del mono actual puede estar mostrando una evolución acelerada a medida que aumentan los casos nuevos

El brote de viruela del simio que las autoridades sanitarias notaron por primera vez en Europa en mayo está empeorando. Según el último informe de la Organización Mundial de la Salud, hay más de 2.100 casos confirmados y al menos una persona ha muerto.

Ahora, los genetistas finalmente tienen suficientes datos para comenzar a comprender cómo comenzó exactamente el brote y hacia dónde podría dirigirse.

No son buenas noticias. La viruela del mono, una enfermedad viral que causa fiebre y sarpullido y puede ser fatal en un pequeño porcentaje de casos, es endémica en África. Y ahora se está volviendo loco en todos los demás continentes habitados permanentemente, y evoluciona rápidamente. Si bien los funcionarios de salud tienen todas las herramientas que necesitan para contenerlo, principalmente el rastreo de contactos y las vacunas, en este momento el virus se está moviendo más rápido que nosotros y se está adaptando.

La cepa actual de viruela del simio puede haber estado circulando, sin ser detectada, meses antes de que finalmente diagnosticáramos el primer caso fuera de África. Y debido a que hay muchas más copias del virus de las que esperábamos al principio, cada una mutando por separado, esta nueva cepa de viruela podría evolucionar hacia formas nuevas y peligrosas a una velocidad inquietante.

“Nuestros datos revelan pistas adicionales de la evolución viral en curso y la posible adaptación humana”, escribió un equipo dirigido por Joana Isidro, genetista del Instituto Nacional de Salud Dr. Ricardo Jorge en España, en el nuevo estudio revisado por pares publicado el viernes en Medicina natural.

Un técnico de laboratorio médico se prepara para analizar muestras sospechosas de viruela del simio en el laboratorio de microbiología del Hospital La Paz.

Pablo Blazquez Dominguez/Getty

La viruela del mono dio el salto por primera vez de monos o roedores a personas en la República Democrática del Congo en 1970, y ha recrudecido con frecuencia en África en las décadas posteriores. Hay dos cepas principales, una en África Occidental y otra Central. La cepa más leve de África Occidental puede ser fatal en hasta el 1 por ciento de los casos. La cepa centroafricana más peligrosa puede matar hasta el 10 por ciento de las personas que infecta.

La viruela se propaga principalmente a través del contacto físico cercano, especialmente el contacto sexual. Es sin embargo, no es una enfermedad de transmisión sexual. Simplemente aprovecha el contacto piel con piel que acompaña al sexo. El virus también puede viajar distancias cortas en la saliva, aunque probablemente no lo suficiente como para calificar como “transportado por el aire”.

La viruela del mono ocasionalmente se propaga a lugares donde aún no es endémica. En 2003, 47 personas en los EE. UU. se enfermaron con la cepa de África occidental después de la exposición a un envío de roedores domésticos de Ghana a Texas. Una respuesta rápida de los funcionarios de salud estatales y federales, y algunas dosis de la vacuna contra la viruela, que también funciona contra la viruela del mono, evitaron que alguien muriera y eliminaron temporalmente el virus en los EE. UU.

Debido a que hay muchas más copias del virus de las que esperábamos en un principio, cada una mutando por separado, esta nueva cepa de viruela podría evolucionar hacia formas nuevas y peligrosas a una velocidad inquietante.

Los funcionarios notaron por primera vez el brote actual, también de la cepa de África Occidental, después de diagnosticar a un viajero del Reino Unido que regresaba de Nigeria a principios de mayo. Al viajar a Europa, el virus se propagó rápidamente a través del contacto físico. David Heymann, quien anteriormente dirigió el departamento de emergencias de la Organización Mundial de la Salud, dijo que los hombres que asistían a raves en España y Bélgica “amplificaron” el brote, aparentemente a través del contacto cercano, a veces sexual, con otros hombres.

Después de eso, el virus acompañó a los viajeros en aviones que se dirigían a países de todas partes. Los médicos diagnosticaron el primer caso en EE. UU. el 27 de mayo. Hasta el jueves, los Centros para el Control de Enfermedades de EE. UU. habían contabilizado alrededor de 3500 casos en 44 países, incluidos 172 en EE. UU.

Solo una persona ha muerto de viruela en el brote actual, en Nigeria. Pero una enfermedad grave y la muerte pueden demorar varias semanas un diagnóstico real, por lo que es posible que se produzcan muchas más muertes.

Peor aún, el 3 de junio, los CDC anunciaron que habían encontrado evidencia genética de casos de viruela en EE. UU. que precedieron a los primeros casos en Europa a partir de mayo. Es posible que los médicos no hayan notado o informado estos casos anteriores, al principio, debido a la similitud entre los síntomas de la viruela y los síntomas de algunas enfermedades comunes de transmisión sexual, como el herpes.

Hubo algunas especulaciones de que los casos anteriores en EE. UU. eran parte de un brote totalmente separado que se superpuso con el brote de mayo. Isidro y su equipo secuenciaron 15 muestras tomadas de pacientes actuales con viruela y concluyeron que no, solo hay un gran brote. “Todas las cepas MPX del brote secuenciadas hasta ahora se agrupan estrechamente, lo que sugiere que el brote en curso tiene un solo origen”, escribieron, utilizando el acrónimo científico de viruela del mono.

Un pasajero camina frente a la información sobre el virus de la viruela del simio en el Aeropuerto Internacional Soekarno-Hatta en Tangerang, cerca de Yakarta, Indonesia.

Jepayona Delita / Getty

Es menos claro exactamente cuando el brote actual realmente comenzó. Según Isidro y compañía, el virus pudo haber estado circulando fuera de los países endémicos mucho antes de que los funcionarios finalmente notaran las infecciones y dieran la alarma. El virus viajó potencialmente más allá de África en animales como roedores domésticos y se propagó de animal a animal antes de finalmente saltar a un huésped humano y desencadenar el brote actual en algún momento antes de mayo, escribieron los genetistas.

Sin embargo, lo más probable es que la viruela del simio se propague de la manera habitual de persona a persona, y recientemente, concluyó el equipo de Isidro. “Puntos de datos actuales para un escenario de más de una introducción de un solo origen, con eventos de superpropagación (por ejemplo, saunas utilizadas para encuentros sexuales) y viajes al extranjero que probablemente desencadenen la rápida difusión mundial”.

En otras palabras, alguien, o varias personas, tocaron a una persona infectada en África, luego volaron de regreso a Europa o los EE. UU. y transmitieron el virus a otras personas a través del contacto directo. El “origen único” es la población humana infectada en África. “Más de una introducción” significa que varios viajeros contrajeron la misma cepa de viruela y la propagaron más allá de África al mismo tiempo.

Todo eso es decir. el caso de mayo en el Reino Unido fue la primera infección que notaron las autoridades, pero es probable que no haya sido la infección la que inició el brote.

Cuando empiezas a buscar algo, lo encuentras.

Michael Wiley, Centro Médico de la Universidad de Nebraska

Una posibilidad particularmente inquietante es que la viruela a menudo o incluso por lo general circulando hasta cierto punto en países no endémicos, pero rara vez nos damos cuenta a menos que haya un gran aumento en las infecciones que obligue a los médicos a observar más de cerca los síntomas que podrían confundirse fácilmente con otra cosa. Di, herpes. “Cuando comienzas a buscar algo, lo encuentras”, dijo a The Daily Beast Michael Wiley, un experto en salud pública del Centro Médico de la Universidad de Nebraska que no participó en el nuevo estudio.

En cualquier caso, los vectores de transmisión no detectados o superpuestos son alarmantes, y no solo porque podrían significar una propagación viral más rápida a más lugares antes de que las autoridades finalmente, con suerte, contengan un brote. No, las introducciones múltiples también representan una oportunidad para que un virus mute más o más rápido de lo habitual.

Cuando se trata de enfermedades virales, cada persona infectada es una especie de laboratorio viviente, un lugar donde el virus puede interactuar con los anticuerpos y las células T del sistema inmunitario humano y desarrollar contramedidas. Cuantas más cadenas de transmisión separadas entreguemos la viruela, más probable es que el virus mute a lo largo de estos vectores de alguna manera que beneficios eso y duele a nosotros. Por ejemplo, desarrollar resistencia a nuestras vacunas y anticuerpos.

El equipo de Isidro encontró 50 polimorfismos de un solo nucleótido, o SNP, en la cepa de viruela del simio detrás del brote actual. Cada SNP es un cambio en el ADN de referencia de un organismo en particular. Cincuenta SNP “es mucho más (aproximadamente 6-12 veces más) de lo que cabría esperar”, escribieron los genetistas. “Una rama tan divergente podría representar una evolución acelerada”.

Eso no significa que la sífilis esté aprendiendo a evolucionar más rápido. Es posible que el brote actual haya alcanzado una especie de masa crítica genética antes de que tuviéramos la oportunidad de intervenir. Más personas infectadas significan más oportunidades para evolucionar, incluso si la tasa de mutación individual es la misma.

“Si tuviera que adivinar, creo que podemos ver una mayor desviación en términos de número de mutaciones solo en función del tamaño del brote”, James Lawler, experto en enfermedades infecciosas y colega de Wiley en el Centro Médico de la Universidad de Nebraska. , dijo a The Daily Beast. “Deriva” es solo un término elegante para “aumento”, en este contexto.

La viruela del mono puede haber estado escondida a simple vista mucho antes de que finalmente nos diéramos cuenta hace dos meses. Tal vez esta cepa del virus tuvo suerte y más de un viajero ayudó a propagarlo fuera de África casi simultáneamente. Tal vez está evolucionando más rápido porque se está volviendo más inteligente. Lo más probable es que esté cambiando a su ritmo rápido actual porque hay muchas más copias del virus de las que esperábamos al principio, cada una de las cuales muta en cada oportunidad que tiene.

De todos modos, son todas malas noticias, y debería avivar un sentido de urgencia aún mayor entre los funcionarios de salud mientras se esfuerzan por diagnosticar y contener un número creciente de casos.

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