El tipo y la frecuencia de los animales que se enferman con COVID está tratando de decirnos algo sobre el futuro de la pandemia. Los científicos están en el caso

“Tigre en zoológico de EE. UU. da positivo por coronavirus, se convierte en el primer animal en contraer COVID-19”, proclamó un titular de abril de 2020.

Difícilmente.

La historia hacía referencia a la tigresa malaya de 4 años, Nadia, que contrajo COVID al principio de la pandemia, junto con otros seis tigres en el zoológico del Bronx, probablemente después de haber sido atendido por un trabajador del zoológico presintomático.

Fue el primero de lo que se convertiría en un flujo constante de historias sobre animales que, como la mayoría de nosotros, contrajeron COVID. Entre la colección de animales que tienen, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU.:

  • Mascotas como gatos, perros, hurones y hámsters.
  • Animales del zoológico como leones, tigres, leopardos de las nieves, nutrias, hienas, hipopótamos y manatíes.
  • Visón que vive en granjas.
  • Fauna, que incluye decenas de ciervos de cola blanca y bura, un tití de cola negra y un oso hormiguero gigante.

COVID no es una excepción a las enfermedades “zoonóticas” que los animales han transferido a los humanos, o viceversa. Se cree que se transmitió de un murciélago, un pangolín o un perro mapache a los humanos, tal vez a través de un intermediario como una mascota (aunque una controvertida hipótesis de “fuga de laboratorio” no ha sido completamente desacreditada).

Similar a COVID, se cree que la pandemia de “gripe porcina” H1N1 de 2009 fue causada por cerdos norteamericanos y europeos que se mezclaron, mezclando cepas de la gripe. El Virus del Nilo Occidental, que se originó en los artrópodos y es transmitido por los mosquitos, se estableció en la ciudad de Nueva York en 1999 y desde entonces se ha vuelto endémico en los EE. en los monos, aunque se cree que se originó en los roedores.

Lo más probable es que los animales desencadenaran la pandemia de COVID-19, como han hecho muchas otras, pero su papel en ella no desapareció después. El patógeno ahora circula en ambas poblaciones, cruzándose y repercutiendo, incluso si tales ocurrencias son relativamente poco frecuentes. Y al igual que los humanos, los animales continúan dando forma a la pandemia, ya que nuevas variantes y subvariantes mutan en huéspedes con piel, pelaje y plumas antes de intentar lanzarse a la población en general.

Los científicos están observando el reino animal en busca de señales de lo que vendrá después.

Un anfitrión es un anfitrión

Los científicos han comenzado recientemente a rastrear la propagación de COVID en animales en paneles de datos disponibles públicamente. Uno, lanzado a fines del mes pasado por la Sociedad de Conservación de la Vida Silvestre e investigadores australianos de la Universidad de Medicina Veterinaria de Viena, ha documentado hasta ahora 704 diagnósticos de COVID-19 en animales en todo el mundo, en 39 países y 27 especies.

Entre las revelaciones:

  • Se han documentado 117 infecciones de gatos y 110 de perros en los EE. UU.
  • Los visones se encuentran entre los animales más comúnmente identificados con COVID. Solo en Grecia se han diagnosticado 159 visones americanos, además de casi 150 en España y 250 en Lituania.
  • La mayoría de los animales han estado asintomáticos o han experimentado síntomas respiratorios. Los visones son los más propensos a morir.
  • Las subvariantes de Omicron son las cepas más comunes identificadas en animales, aunque también se han documentado casos de Delta.

El riesgo de contraer COVID de animales es pequeño, dice la Dra. Mary Montgomery, educadora clínica en la División de Enfermedades Infecciosas del Brigham and Women’s Hospital, un centro afiliado a Harvard en Boston.

Pero es real. COVID ingresó a los humanos desde los animales, tal vez en múltiples pacientes de múltiples encuentros con animales a fines de 2019, según un estudio reciente, y puede volver a ingresar a los animales a través de los humanos en un proceso que los científicos llaman “transmisión zoonótica”.

Así como el COVID puede mutar en humanos, puede mutar en animales. Por lo tanto, un animal con COVID podría generar una nueva variante o subvariante y transmitirla a los humanos.

En el peor de los casos, esa nueva variante sería aún más transmisible que la subvariante BA.5 de Omicron actualmente dominante e incluso más inmunoevasiva, tal vez incluso capaz de burlar a los antivirales como Paxlovid y los tratamientos con anticuerpos monoclonales administrados en hospitales y entornos ambulatorios.

El culpable más probable en tal escenario puede ser un pájaro, debido a su naturaleza migratoria.

“Las aves pueden migrar y propagar rápidamente nuevos patógenos”, dice Montgomery. “Y definitivamente hay muchos casos en la literatura de otros coronavirus que afectan a las aves”.

Entre los investigadores que mantienen sus ojos en la población aviar: el Dr. Raj Rajnarayanan, decano asistente de investigación y profesor asociado en el campus del Instituto de Tecnología de Nueva York en Jonesboro, Arkansas. Creó y mantiene varios paneles de datos relacionados con COVID, incluido uno on de COVID en animales, poblada con datos de GISAID, una organización de investigación internacional que rastrea los cambios en COVID y el virus de la gripe.

Si bien la mayoría de los casos de animales identificados a nivel mundial han sido en visones, ciervos y mascotas como gatos y perros, Rajnarayanan señaló recientemente que COVID ya se ha cruzado a la población aviar. Los primeros dos casos informados se identificaron recientemente en cisnes en China.

Omicron parece más probable que infecte pollos y pavos que la variante Delta, dice, y agrega que el cruce aviar eventualmente podría tener “grandes implicaciones” como nuevas mutaciones, una amplia propagación del virus e impactos en el suministro de alimentos.

“Todo el mundo quiere concentrarse en las especies de mamíferos”, dice. “Ahora los pájaros entran en escena. Queremos monitorear esto mucho más de cerca”.

A Rajnarayanan le gustaría ver que el Departamento de Agricultura de EE. UU. facilite pruebas más frecuentes en animales de granja. También cree que la agencia debería proporcionar equipo de protección a los granjeros para reducir la probabilidad de transmisión de granjeros a animales de granja y viceversa.

“Estamos casi en nuestro tercer año, no queremos que esto continúe para siempre”, dice.

Los profesionales médicos y veterinarios deben asociarse

A medida que el cambio climático continúa, lo que obliga a los animales y los humanos a estar en contacto con más regularidad, es probable que se produzcan efectos secundarios, ya sea COVID, gripe aviar o un patógeno aún desconocido para el hombre, tal vez la próxima pandemia.

Montgomery aboga por el concepto de “Una salud”, que enfatiza que la salud de las personas, los animales, las plantas y su entorno compartido están inexorablemente entrelazados.

Los veterinarios y los médicos solían entrenarse juntos antes de la llegada del automóvil, lo que provocó que los médicos se mudaran a las grandes ciudades y los hospitales y los veterinarios a las zonas rurales, donde se les necesitaba para cuidar a los animales de granja, dice. Harvard solía albergar una facultad de veterinaria, además de su facultad de medicina, y los estudiantes se entrenaban juntos.

Tal colaboración transdisciplinaria es necesaria nuevamente si queremos finalmente adelantarnos a esta pandemia y prevenir la próxima.

“Tenemos que tener los recursos no solo para pensar en la salud humana, sino para asegurarnos de que estamos pensando en la salud animal”, dice, y agrega que los humanos a menudo no se preocupan por las enfermedades de los animales, hasta que ingresan a los humanos.

“A veces no pensamos en la prevención ni en la mitigación temprana ni en la contención. Solo reaccionamos una vez que algo ha entrado en la población humana. La conciencia es clave aquí”.

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