El experimento de la ‘gran pelota’ de los Timberwolves es el futuro de la NBA o un futuro desastre

Llego un poco tarde al juego aquí, pero todavía estoy pensando en una cosa muy curiosa que sucedió la semana pasada.

El intercambio acordado de Rudy Gobert a Minnesota la semana pasada hizo varias cosas: significó una reducción en Utah, marcó el comienzo de una era de apuestas en Minnesota, aumentó las exigencias de Brooklyn en cualquier intercambio de Kevin Durant y, lo más importante, nombró caballero a mi ex colega Brian Windhorst en la mesa redonda de memedom.

Pero una cosa que sucedió podría haberse dormido un poco. Los Minnesota Timberwolves firmaron a Karl-Anthony Towns con una extensión supermax de cuatro años y $224 millones que lo hará ganar $60 millones dentro de seis años.

Al hacerlo, aparentemente hicieron la máxima demostración de fe en el talento de superestrella de un jugador… y al mismo tiempo, esencialmente admitieron que sus defectos defensivos eran lo suficientemente graves como para requerir un intercambio por otro jugador de élite en la misma posición. (Como mi compañero de podcast Nate Duncan señaló la semana pasada, los Hawks hicieron algo similar al emparejar a Trae Young con Dejounte Murray).

Por lo general, si tiene suficiente confianza en la capacidad de un jugador para ofrecer ese tipo de contrato, se contenta con firmar a Random Randomvich con un contrato mínimo como suplente y preocuparse por otros problemas de la lista (como la falta de verdaderos aleros, por ejemplo) con los activos y el dinero restantes.

En cambio, Minnesota tomó una dirección diferente. Los Wolves cambiaron por el protector de aro más increíble que pudieron encontrar en Rudy Gobert, quien puede desempeñar el papel defensivo que Towns no puede. Independientemente de lo que pienses de la estrategia, no llegaron a la mitad. Gobert fue, de lejos, el mejor jugador disponible para desempeñar este papel.

La desventaja es que el precio por hacerlo fue extravagantemente caro. Este no es un viajero oportunista de bajo costo ni es una premisa a corto plazo. Gobert es caro, tanto en términos de salario como de costo de adquisición. Ganará $168 millones en los próximos cuatro años, momento en el que tendrá casi 34 años.

Más allá del salario, sin embargo, está el hecho de que los Wolves le dieron a Utah el tratamiento completo de Courtney Love para Gobert (gritando “Adelante, llévate todo…”). El paquete que Minnesota envió aquí es absolutamente asombroso considerando la estatura de Gobert en la liga (un tipo de “nivel 2B”, en la jerga de Seth Partnow), su edad y, lo más importante, los Wolves ya tienen un All-Star en la misma posición. .

Minnesota renunció a la suma principesca de tres futuras selecciones de primera ronda sin protección, un intercambio sin protección en una cuarta y una quinta con muy poca protección (las cinco primeras en 2029). Sorprendentemente, incluso sin las selecciones, los Wolves hicieron un gran compromiso: dos de sus últimas tres selecciones de primera ronda (incluida la que seleccionaron con la selección número 22 hace menos de dos semanas)… y dos titulares, uno de los cuales tiene 23 años y un contrato muy amistoso con el equipo… y su sexto hombre. Organizar un desfile porque no incluyeron a su mejor prospecto joven (Jaden McDaniels) parece demasiado.

Obviamente, ningún equipo se comprometería tanto con una posición a menos que considerara que en realidad son dos posiciones. Seguramente, Towns y Gobert estarán jugando al mismo tiempo. Esto no sería gran cosa si fueran aleros; vimos a Paul George y Kawhi Leonard unirse intencionalmente, por ejemplo, mientras que Boston llegó a las Finales de la NBA montando un dúo Jayson Tatum-Jaylen Brown.

¿Pero en el punto cinco? ¿Una posición en la que los juegos de playoffs modernos con frecuencia implican que cero centros estén en la cancha en momentos de gran apalancamiento? ¿Los Timberwolves realmente van a intentar jugar con dos de ellos? ¿Y no solo hacer eso, sino apostar tanto que están encerrados en esta configuración durante casi media década?

Su enfoque engendra otro conjunto de grandes preguntas en toda la liga. ¿Vuelve la “bola grande”? O, más concretamente, ¿puede regresar? ¿Es el último suspiro de Towns-Gobert big ball, o es el amanecer de su inminente renacimiento?

Hemos visto algunas pequeñas señales de humo en otros lugares que indican que este enfoque podría funcionar, incluso en la era del ritmo y el espacio. Boston, por ejemplo, acumuló efectivamente la mejor defensa de la liga en 2021-22 al jugar con dos centros al mismo tiempo. Ambos eran más móviles que Towns, pero si imaginas a Al Horford en el papel de “Towns” y a Robert Williams en el papel de “Gobert”, tienes una idea básica.

Teóricamente, atacar Pueblos se vuelve más difícil ahora. Claro, los oponentes pueden obligar a Towns a cambiar a un jugador más pequeño y rápido. Pero la otra cara de la moneda es que Towns puede llenar la línea de triples sabiendo que Gobert está al acecho detrás de él, de la misma manera que Horford mágicamente se ve más sólido cuando Williams está en la cancha como su respaldo. Alternativamente, los Wolves pueden hacer que Towns bloquee la pelota con trampa dura, sabiendo que Gobert está al acecho para tragarse cualquier “cuatro contra tres” creado por un lanzamiento corto.

La forma en que los oponentes evitaron esto cuando Gobert estaba en Utah fue jugar alineaciones con cinco tiradores, como lo hizo Dallas en los playoffs de 2022 y los Clippers en 2021. Eso le quita la protección al aro a Gobert y deja al oponente libre para atacar el enfrentamiento individual más sabroso.

Sin embargo, esos equipos podían jugar poco en Utah porque no temían los postes de Gobert en el otro extremo. Ese no es el caso una vez que pones a Towns junto a él. Ahora, cualquier linda alineación de pelota pequeña que un oponente presente debe lidiar con Towns aplastándolos en el bloque a la ofensiva. La apuesta de los Wolves: claro, tal vez puedas anotarle a Gobert con un sistema de cinco outs, pero Towns te anotará tanto en el otro extremo que aún perderás la compensación.

Por otro lado, acabamos de ver una película similar con la asociación de casi media década de Domantas Sabonis y Myles Turner en Indiana. Fue efectivo pero solo hasta cierto punto… y solo con un dramático tambaleo de sus minutos… y solo hasta que comenzaron los playoffs. Sí, Gobert y Towns son mejores jugadores, pero tenemos algunas pruebas claras de que el enfoque de pelota grande no es hermético. En absoluto. Sobre todo en los playoffs.

Ofensivamente, uno puede ver las líneas de falla potenciales. Towns lucha para lidiar con equipos dobles y puede ser presionado para que pierda el balón; Seguramente cualquier oponente de tamaño insuficiente lo inundará con brazos y cuerpos y esperará a que rocíe pases por todo el condado de Hennepin. Inútilmente, el espacio para él será menos que prístino con Gobert estacionado en el aro y solo tres jugadores espaciando el perímetro, un par de los cuales no son exactamente amenazas de tiro sin salida.

Mientras tanto, el combo Towns-Gobert aún puede resultar vulnerable en ciertas situaciones en el lado defensivo. Tener a Towns protegiendo a los cuatro oponentes es probable que filtre triples de pick-and-pop por montones, independientemente del esquema, o lo deje en un enfrentamiento desesperado uno contra uno en el espacio. Es probable que los Wolves escalonen sus minutos tanto como sea posible, al estilo Turner-Sabonis, de modo que los dos solo compartan la cancha de 20 a 24 minutos por noche en la temporada regular. Dicho esto, el canje es un fracaso si estos dos no pueden jugar juntos en los últimos cuartos de los playoffs.

A pesar de deficiencias similares, algunos otros equipos parecían inclinarse más hacia alineaciones de dos grandes en esta postemporada. Los Celtics usaron a Williams y Horford juntos. Los Warriors ganaron el título emparejando a Kevon Looney y Draymond Green durante largos períodos. Los Bucks, por supuesto, lograron el título en 2021 con dosis regulares de la combinación Brook Lopez-Bobby Portis, a veces en alineaciones enormes con Giannis Antetokounmpo en los tres. (Tampoco rehuyeron exactamente esto en 2022).

La liga estará observando: si esto funciona en Minnesota, podría generar imitadores rápidamente. El ejemplo más obvio, casualmente, es que Denver agregue un bloqueador de tiros junto al dos veces MVP Nikola Jokić. (Pregunta picante: ¿Habría hecho el nuevo presidente de Minnesota, Tim Connelly, un movimiento similar si todavía estuviera dirigiendo a los Nuggets? Hay que pensar que la decisión de emparejar a Towns con Gobert tan pronto en su mandato con los Wolves no surgió de la nada). ¿Sacramento añadirá a su colección de centros atreviéndose a poner un protector de llanta tipo Turner (o incluso el mismo Turner) junto a Sabonis? Mirando la bola de cristal, ¿hay una versión futura de los Pistons donde Jalen Duren e Isaiah Stewart puedan compartir la cancha?

Parece que las respuestas a estas preguntas y otras similares dependen en gran medida de cómo funciona la pareja Towns-Gobert en Minnesota. Después de todo, esta es la mejor versión posible de estos dos tipos de jugadores. Los Wolves han unido al grandote mejor tirador de la liga, que también puede intimidar a los pequeños en los bloqueos, con el mejor protector del aro de su generación. Cada uno tiene una debilidad crítica: la incapacidad de Gobert para anotar frente a los cambios, y la incapacidad de Towns para proteger el pick-and-roll. Sin embargo, si no funciona con dos centros de este nivel de talento, no funciona… punto.

Estacionado en la parte superior de esto está la realidad de que los Wolves teóricamente en camino hacia arriba ya no tienen balas para hacer cualquier otra mejora significativa como resultado de este intercambio. Firmar a Kyle Anderson para la excepción de nivel medio fue un buen golpe, incluso si probablemente coexistirá mejor con Towns que con Gobert, pero los Wolves ahora tienen una capacidad cercana a cero para generar espacio útil en el tope salarial o cambiar por las mejoras necesarias en cualquier momento de la próxima mitad. -década. Esto tiene que funcionar. Los Wolves tienen medios muy limitados para maniobrar hacia cualquier tipo de Plan B realista.

Ese es el panorama general del canje de Gobert desafiante y escupido en el viento de Minnesota. Muy pocos equipos, si es que hubiera alguno, habrían hecho este tipo de intercambio en junio de 2022, incluso dejando de lado el impresionante costo.

Y, sin embargo, es posible que los Lobos estén en algo. Llámalo una última posición o un nuevo amanecer para la pelota grande, si quieres. Nadie está dispuesto a unirse a Minnesota y apostar por esta idea todavía, pero la combinación de un centro bloqueador de tiros con un centro de alta habilidad tiene el potencial de ser el mayor cambio de paradigma de la liga… o su mayor desastre.

Consigue tus palomitas de maíz mientras nos enteramos.


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(Foto superior de Rudy Gobert y Karl-Anthony Towns: Bruce Kluckhohn / USA Today)

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