El estrés, la ansiedad o la depresión pueden aumentar el riesgo prolongado de covid: estudio

Las personas que se sentían estresadas, ansiosas, solas, deprimidas o preocupadas por el covid antes de infectarse tenían un mayor riesgo de desarrollar síntomas a largo plazo a causa de su enfermedad, encontró un nuevo estudio.

Para la investigación, publicada el miércoles en la revista JAMA Psychiatry, un equipo de Harvard analizó las respuestas de la encuesta de casi 55,000 personas en los Estados Unidos y Canadá desde abril de 2020 hasta noviembre de 2021.

De ese grupo, más de 3000 participantes dijeron que habían tenido covid, y alrededor de 1400 dijeron que tenían covid prolongado, definido como síntomas relacionados con covid que duran cuatro semanas o más.

Los resultados mostraron que las personas que reportaron angustia psicológica antes de infectarse tenían entre un 32 % y un 46 % más de riesgo de tener una covid prolongada, en comparación con las personas que no reportaron dicha angustia. Y aquellos que reportaron altos niveles de dos o más tipos de angustia psicológica, como depresión y ansiedad, tenían un riesgo 50% mayor.

Además, el estudio encontró una asociación más fuerte entre la covid prolongada y la angustia psicológica que la covid prolongada y algunos de sus factores de riesgo físicos conocidos, como la obesidad, el asma y la hipertensión.

“Los factores que identificamos están más fuertemente asociados con el riesgo de un covid prolongado que casi cualquier otra cosa que alguien haya encontrado”, dijo Andrea Roberts, autora del estudio y científica investigadora principal de la Escuela de Salud Pública TH Chan de Harvard.

Los hallazgos indican que la salud mental puede tener un efecto en los síntomas físicos de covid, dijeron los investigadores. Pero enfatizaron que los síntomas prolongados de Covid entre los pacientes estudiados eran muy reales y surgieron como resultado de su infección.

“Los resultados no deben malinterpretarse como apoyo a las condiciones post-Covid como psicosomáticas”, dijo Jacqueline Becker, neuropsicóloga clínica de la Escuela de Medicina Icahn en Mount Sinai, que no participó en la investigación.

¿Por qué hay un vínculo entre la angustia y el Covid prolongado?

El nuevo estudio viene con algunas limitaciones. Primero, muchas de las personas encuestadas trabajaron como trabajadores de la salud durante los primeros meses de la pandemia, por lo que sus niveles de estrés podrían haber sido más altos que los del público en general. Si es así, los resultados del estudio podrían inflar el papel del estrés en el desarrollo prolongado de Covid. En segundo lugar, los participantes autoinformaron sus casos de covid, ya que las pruebas no estaban ampliamente disponibles al comienzo del estudio.

Pero los investigadores tuvieron cuidado de abordar una tercera crítica potencial, que es que algunos síntomas prolongados de covid se superponen con síntomas de angustia psicológica, lo que dificulta identificar su causa.

El equipo de Harvard separó los síntomas superpuestos, como fatiga, confusión mental y problemas de memoria, para observar solo síntomas como tos persistente, dificultad para respirar o problemas para oler o saborear, que generalmente no están relacionados con afecciones psicológicas.

Los resultados fueron “casi idénticos”, dijo Siwen Wang, uno de los autores del estudio.

Wang y su equipo sospechan que algunos factores podrían vincular el estrés y el covid prolongado: primero, el estrés puede activar moléculas que le indican al cuerpo que produzca inflamación. El estrés también puede conducir a una respuesta inmunitaria suprimida, lo que dificulta que el cuerpo combata los virus. Dijo que las personas con depresión podrían incluso desarrollar anticuerpos que se dirigen por error a sus propias células.

“Tener un problema de salud mental siempre será más probable que lo predisponga a problemas de salud más adelante, ya sea Covid, largo Covid [or] una enfermedad posviral diferente”, dijo Becker.

De los adultos estadounidenses en general, alrededor del 19% de los que han contraído covid tienen síntomas prolongados de covid, según un estudio de junio de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades. Para algunos, los síntomas son debilitantes. En el nuevo estudio, 800 personas encuestadas dijeron que su larga covid les impedía participar en actividades diarias de rutina.

“Estamos viendo personas que simplemente tienen problemas para salir de casa o realizar otras actividades más regulares, como recordar apagar la estufa cuando están cocinando. La multitarea se ha vuelto un poco más laboriosa. Algunas personas no pueden funcionar en absoluto”, dijo Becker.

Los investigadores de Harvard aún no saben si reducir el estrés podría reducir el riesgo de una persona de padecer una covid prolongada, o si la atención de la salud mental podría servir como un tratamiento prolongado contra la covid. Pero son preguntas importantes para responder, dijo Roberts.

“Si ya tiene un covid prolongado, si se asegura de tener bajos niveles de estrés y de recibir un buen tratamiento, ¿eso posiblemente lo ayudará a recuperarse más rápido?” ella dijo. “No lo sabemos. Pero ahí es definitivamente donde la gente debería estar mirando ahora”.

Independientemente de las ramificaciones para quienes viven con o en riesgo de tener un covid prolongado, Becker dijo que “la reducción del estrés nunca es dañina, siempre puede ser útil”.

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