El altruismo en los adultos mayores podría ser un signo temprano de la enfermedad de Alzheimer

LOS ANGELES — ¿Podría el altruismo ser un signo temprano de la enfermedad de Alzheimer? Un nuevo estudio ha encontrado un vínculo entre los adultos mayores que están más dispuestos a regalar dinero y el deterioro cognitivo.

Un equipo de la Escuela de Medicina Keck de la USC descubrió que incluso las personas mayores sin signos de demencia se desempeñan notablemente peor en las pruebas cognitivas si le dan más dinero a una persona anónima durante un experimento de laboratorio. Los investigadores creen que sus hallazgos podrían explicar la aparente conexión entre los adultos mayores que caen en estafas financieras y el deterioro cognitivo más adelante en la vida.

“Nuestro objetivo es comprender por qué algunos adultos mayores pueden ser más susceptibles que otros a las estafas, el fraude o la explotación financiera”, dice el autor principal del estudio, Duke Han, PhD, director de neuropsicología en el Departamento de Medicina Familiar, en un comunicado de la universidad. “Se cree que los problemas para manejar el dinero son uno de los primeros signos de la enfermedad de Alzheimer, y este hallazgo respalda esa noción”.

Aunque estudios anteriores han tratado de examinar este vínculo potencial entre el altruismo o la generosidad y la salud del cerebro, el nuevo informe fue un paso más allá al usar dinero real en el experimento.

“Hasta donde sabemos, este es el primer estudio que explora la relación utilizando un paradigma de economía del comportamiento, lo que significa un escenario en el que los participantes tenían que tomar decisiones sobre dar o conservar dinero real”, agrega Gali H. Weissberger, PhD, profesor titular en el Departamento Interdisciplinario de Ciencias Sociales de la Universidad Bar-Ilan en Israel.

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Los autores del estudio reunieron a 67 adultos que tenían una edad promedio de 69 años. Ninguno de ellos tenía signos de demencia o deterioro cognitivo al comienzo del experimento. El equipo también recopiló información sobre la edad, el sexo y el nivel general de educación de cada persona durante el estudio.

Durante el experimento, los investigadores emparejaron a cada adulto mayor con una persona anónima, participando en el estudio en línea. Los adultos mayores también recibieron $10 que podían distribuir entre ellos y su pareja en línea.

Al mismo tiempo, los adultos mayores también completaron una serie de pruebas neuropsicológicas, incluidas algunas que ayudan a los médicos a detectar las primeras etapas de la demencia. Estos incluyeron pruebas de recuerdo de palabras y cuentos, una prueba de fluidez de categorías en la que los participantes enumeran palabras relacionadas con un tema específico y varias evaluaciones cognitivas.

Los resultados muestran que los participantes mayores que dieron más de los $10 a su pareja anónima obtuvieron puntajes significativamente más bajos en las pruebas neuropsicológicas que detectan la enfermedad de Alzheimer.

El equipo dice que se necesitan muestras más grandes y representativas para confirmar sus hallazgos. Además, los investigadores quieren recopilar más datos sobre el comportamiento y las cuentas autoinformadas de las personas que dan más a los demás. Esto puede ayudar a los investigadores a comprender mejor las motivaciones de una persona mayor para dar más.

“Si una persona está experimentando algún tipo de cambio en su comportamiento altruista, eso podría indicar que también están ocurriendo cambios en el cerebro”, dice Weissberger.

Los autores del estudio agregan que aclarar este vínculo entre el altruismo y la cognición también podría conducir a un nuevo método de detección para las personas con riesgo de demencia.

“Lo último que querríamos es que la gente piense que el altruismo financiero entre los adultos mayores es algo malo”, concluye Han. “Ciertamente puede ser un uso deliberado y positivo del dinero de una persona”.

El estudio se publica en el Diario de la enfermedad de Alzheimer.

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