Diana Kennedy, autora de libros de cocina que promovió la cocina mexicana, muere a los 99 años

Diana Kennedy, una autora de libros de cocina nacida en Gran Bretaña y expatriada que se convirtió en una de las principales expertas mundiales en la auténtica cocina mexicana, influyó en generaciones de chefs y deploró la experiencia de comida rápida de los estadounidenses con tacos wan y enchiladas extranjeras, murió el 24 de julio en su casa en Zitácuaro, México. Ella tenía 99.

Su amiga Concepción Guadalupe Garza Rodríguez confirmó su muerte a Associated Press pero no citó una causa específica.

La Sra. Kennedy se instaló por primera vez en México a fines de la década de 1950 después de casarse con un corresponsal extranjero radicado allí para el New York Times. Buscó minuciosamente las recetas tradicionales de los cocineros caseros mexicanos y documentó las plantas comestibles autóctonas a la manera de un erudito inquisitivo.

A lo largo de las décadas, se hizo conocida como la “Julia Child of Mexican Cuisine” o la “alta sacerdotisa de la cocina” del país, apodos que normalmente desestimó con un gesto de la mano, como tantos bichos de junio en su cocina mexicana al aire libre.

Se describió a sí misma como un “flagelo licenciado” de la gastronomía, promoviendo la cocina desde lo humilde hasta lo refinado, desde las albóndigas en salsa de chipotle hasta la crema de flor de calabaza. Sin pedir disculpas, también buscó recetas más aventureras para tamales de iguana y sesos de res con jalapeños.

Intrépida, salada y franca, la Sra. Kennedy no tenía paciencia para la ineficiencia, la inexactitud o el despilfarro, y a menudo puntuaba sus pronunciamientos con una maldición elegida. Una explicación demasiado simplificada de cómo se hacen las tortillas de maíz podría llevarla a enfrentarse cara a cara con el autor de un libro de cocina o escribir cartas de reprimenda al Washington Post, el Times y la revista Saveur.

Sin embargo, su imponente reputación llevó a futuros chefs superestrellas, incluidos José Andrés y Rick Bayless, a hacer peregrinaciones a la Sra. Kennedy para empaparse de su conocimiento.

“No puedo decirles lo valiosa que ha sido mi querida amiga Diana Kennedy para mí y mi cocina”, dijo Andrés. “Ella es la máxima narradora de historias de la cocina mexicana y ha sido muy influyente en la enseñanza al resto del mundo sobre la cocina mexicana. Cada vez que he cocinado con ella, aprendí a escuchar los susurros de los ingredientes mexicanos”.

Andrés invitó a los habitantes de Washington a visitar a la Sra. Kennedy cada pocos años a partir de 2008, tiempo durante el cual ella consultaría en uno de sus restaurantes. La Sra. Kennedy dijo que podía saber qué tan bien funcionaba una cocina profesional al ver lo que había en su cubo de basura.

La Sra. Kennedy pasó las últimas cuatro décadas de su vida trabajando en su casa y rancho de adobe en el estado mexicano de Michoacán. “Quería una casa de materiales hechos localmente que se enfocara en los recursos del área y estuviera en sintonía con las restricciones con las que mis vecinos tenían que vivir y habían sobrevivido durante muchos años”, escribió en su libro de cocina “My México” (1998).

En 2014, comenzó a convertir su hogar en el Centro Diana Kennedy, un centro educativo sin fines de lucro que alberga su extensa colección de libros de cocina mexicana antiguos y continuará con sus clases de cocina.

Desde su primer trabajo, “Las cocinas de México” (1972), hasta volúmenes posteriores como “Nothing Fancy: Recipes and Recollections of Soul-Satisfying Food” (1984), la Sra. Kennedy se destacó por el estudio meticuloso y la paciencia. Una sola receta puede llenar varias páginas.

“Nunca antes en la historia, más personas han tenido más cocinas, más equipos, más ingredientes para cocinar y más tiempo para cocinar que el estadounidense promedio de hoy”, escribió en “Nothing Fancy”, “entonces, ¿por qué no relajarse y probar algunas recetas? ese lapso de cuatro días?

Fascinación temprana por la comida

Diana Southwood nació en Loughton, un pueblo al noreste de Londres, el 3 de marzo de 1923. Su madre enseñaba jardín de infantes y su padre era vendedor. A Diana y a su hermana les encantaba visitar una tienda de comestibles cercana y examinar cajas llenas de alimentos de lugares lejanos.

Su madrina pagó para que la joven Diana asistiera a una escuela de niñas en Hampstead, donde comenzó a aprender artes culinarias. Fue a Gales durante la Segunda Guerra Mundial para trabajar en el cuerpo forestal y vino a saborear los productos locales frescos y los quesos cocinados en fuegos de leña en el trabajo.

Trabajó en la posguerra como administradora de viviendas en pueblos mineros de Escocia y pidió a los cocineros que compartieran con ella sus recetas y técnicas. Esa fue una práctica que continuó mientras viajaba y trabajaba en trabajos ocasionales siempre que podía: en España, Francia y Austria y, finalmente, cuando emigró a Canadá.

A partir de ahí, comenzó su historia de amor culinaria tropical, con viajes a Puerto Rico y Jamaica. Ella estaba en Haití cuando estallaron las protestas contra el gobierno en 1956. Paul P. Kennedy, corresponsal del Times, estaba allí para cubrirlo y se hospedaba en el mismo hotel en Puerto Príncipe.

La atracción fue rápida y feroz. Pronto se unió a Kennedy en la Ciudad de México, donde estaba destinado, “con una promesa de matrimonio de 500 dólares y medio”.

La pareja se casó en 1957 y pasó nueve años en México. Cocinó, aprendiendo técnicas de sus criadas y estudió español. Paul Kennedy recopilaba recetas para su esposa cuando ella no podía acompañarlo en sus viajes por Centroamérica y el Caribe.

En “Nothing Fancy”, recuerda una historia que habla de cuán afinados se habían vuelto sus paladares en 1966, cuando la pareja se dirigía a Nueva York debido al cáncer avanzado de Paul Kennedy:

“Estábamos en el comedor de un motel en algún lugar de Texas. Paul dejó el cuchillo y el tenedor poco después de haber comenzado su comida. ‘No sé si darle las gracias o no’, bramó. ‘La mayor parte de mi vida pude comer cualquier cosa en cualquier lugar, pero ahora mira lo que me has hecho. Esta maldita basura…’ Con eso, empujó su plato hacia atrás con disgusto”.

México también fue donde la Sra. Kennedy conoció al editor de alimentos y crítico de restaurantes del Times, Craig Claiborne. El hogar de los Kennedy “era un lugar de reunión internacional”, escribió en el prólogo revisado de 1986 de “Las cocinas de México”, en el que recuerda su muy buena cocina, su entusiasmo por los ingredientes nativos del país y su oferta de comprarle a Claiborne un Libro de cocina mexicana en su primer encuentro.

Paul Kennedy murió en Nueva York en 1967; dos años más tarde, a instancias de Claiborne, la Sra. Kennedy comenzó a dar clases de cocina mexicana, que eran poco frecuentes en ese momento. Usó sus ganancias para financiar varios viajes de regreso a México durante los siguientes nueve años, reuniendo investigaciones y recetas.

Frances McCullough, editora de Harper & Row, tomó una de esas clases. Ella y Claiborne impulsaron la idea de que la Sra. Kennedy hiciera un libro de cocina mexicana. McCullough captó la riqueza de detalles y la pasión de la señora Kennedy en el manuscrito de “Las cocinas de México”, y preguntó por qué el autor prefería las patas, la lengua, la nariz y las orejas a las pechugas de pollo y el filete de res.

La Sra. Kennedy regresó a vivir a México a fines de la década de 1970. En 1980 compró la propiedad de Michoacán, a la que finalmente bautizó como Quinta Diana. Ella entretuvo a Carlos, Príncipe de Gales, allí en 2002, sirviéndole aperitivos de tequila, tortillas frescas, crema de flor de calabaza, lomo de cerdo horneado en hojas de plátano y sorbete de mango. También mantuvo una casa en Austin.

A lo largo de los años, se negó constantemente a escribir su autobiografía o trabajar con un biógrafo, pero permitió que un equipo de documentales la filmara en 2014. En 2019, el documental “Diana Kennedy: Nothing Fancy” presentó entrevistas con los chefs Alice Waters, Bayless , Andrés y más.

Una de las principales autoridades mundiales en comida mexicana es británica. Una nueva película cuenta con su legado.

Una lista de sobrevivientes no estuvo disponible de inmediato.

La Sra. Kennedy recibió un premio a la trayectoria en 2003 de la Asociación Internacional de Profesionales Culinarios y un premio al libro de cocina del año de la Fundación James Beard por su volumen de 2010 “Oaxaca al gusto: una gastronomía infinita”. En 2014, fue incluida en el Salón de la Fama del Libro de Cocina de la Fundación James Beard, que destacó el legado innovador de “Las Cocinas de México”.

Sus otros honores incluyeron la Orden del Imperio Británico en 2002 y la Orden del Águila Azteca en 1981 del gobierno de México, su mayor honor para un mexicano no nativo.

El estado mexicano de Oaxaca había fascinado a la Sra. Kennedy desde que hizo su primer viaje allí en 1965. “Oaxaca al Gusto”, su último libro, tomó 14 años para investigar, lo que requirió muchos viajes con mochila para buscar hierbas e investigar variedades de chiles. que crecen salvajes en ningún otro lugar.

“Quizás estoy sorprendida y muy feliz de que los mismos mexicanos usen mis libros”, escribió una vez la Sra. Kennedy, “y sean tan generosos en reconocer, como dicen… ‘lo que he hecho por sus cocinas regionales’. ”

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