Colorado Avalanche derroca a Tampa Bay y gana la Copa Stanley

TAMPA, Fla. — Diez equipos en los últimos tres años han intentado eliminar a Tampa Bay Lightning en la postemporada mientras buscaban una dinastía. Lo intentaron en la burbuja de 2020, lo intentaron en Canadá, en todo el estado de Florida y en las islas de Nueva York, pero todos fracasaron.

Desde 2019, nadie había encontrado la manera de derrocar a un equipo que se dirigía a la cima, hasta el domingo, cuando Colorado Avalanche descubrió la combinación correcta de habilidad, velocidad y determinación necesaria para noquear al campeón.

Por primera vez desde el inicio de la pandemia, la NHL tiene un nuevo campeón. Avalanche de alto vuelo derrotó al gallardo Lightning, 2-1, en el Juego 6 de la final, para capturar la Copa Stanley, uno de los trofeos deportivos más escurridizos y duraderos.

“Crecí con una foto en mi pared de un equipo de la Copa Stanley, el Colorado Avalanche de 2001”, dijo Gabriel Landeskog, capitán de Colorado. “Mi sueño era algún día estar en esa foto con esta camiseta. Lo hicimos.”

Uno por uno en la celebración posterior al juego, los jugadores de Avalanche, encabezados por Landeskog, levantaron la reluciente Copa en alto y la besaron mientras la paseaban por el hielo de Amalie Arena, tal como lo habían hecho los Lightning en el mismo hielo, su pista local, la año anterior.

Es el tercer título para la franquicia de Colorado, y el primero desde aquel equipo de 2001 que tanto admiraba Landeskog, con Joe Sakic como capitán del equipo. Sakic, quien también jugó siete temporadas con la organización antes de mudarse de Quebec, estuvo presente una vez más para compartir la última celebración, esta vez como gerente general y arquitecto de un club con tanto talento que significó que Tampa Bay finalmente había conoció a su partido.

“Es tan especial cada vez que puedes ganar la Copa Stanley”, dijo Sakic. “La única diferencia es que es mucho más estresante cuando tienes que mirar que jugar. Estoy muy orgulloso de lo que lograron estos jugadores”.

Entre esos fantásticos jugadores estaba Cale Makar, el deslumbrante defensa de 23 años, que fue nombrado ganador del Trofeo Conn Smythe como el jugador más valioso en los playoffs por sus ocho goles y 29 puntos.

Cuando se le preguntó durante una entrevista televisiva qué podrían aprender otros equipos de Avalanche, Landeskog dijo: “Sal y encuentra un Cale Makar en alguna parte”.

Pero otros jugadores excelentes, como Landeskog, el centro Nathan MacKinnon, el ala Mikko Rantanen, el valiente delantero Nazem Kadri e incluso el portero a veces difamado Darcy Kuemper jugaron un papel importante en arrebatarle la Copa Stanley a Tampa Bay.

Al entrar en la serie, Avalanche disfrutó de la oportunidad de mostrar sus propias habilidades. contra los mejores de la liga.

“Quieres vencer a los mejores”, dijo Sakic. “Esperamos poder comenzar algo como lo hizo Tampa. Tres finales de la Copa Stanley seguidas, qué organización. Eso es en lo que queremos convertirnos, tratar de mantenerlo como lo hicieron ellos”.

Pero el Rayo quería más. Buscaron convertirse en el primer equipo en ganar tres Copas Stanley seguidas desde que los Islanders ganaron cuatro títulos consecutivos entre 1980 y 1983.

“Es una sensación terrible”, dijo Steven Stamkos, el capitán de Tampa Bay. “A veces tienes que dar un paso atrás y darte cuenta de que allí hay un gran equipo. Felicidades a ellos. Pero es duro.

Stamkos, quien anotó el primer gol del juego, es el líder de un núcleo de jugadores Lightning que incluye al magnífico portero Andrei Vasilevskiy y patinadores estrella como el defensa Victor Hedman, el ala Nikita Kucherov y el defensa Mikhail Sergachev, la mayoría de los cuales jugaban en su 68° alto. -Juego de intensidad en una serie de postemporada que comenzó con los playoffs de 2020, que se jugaron en las llamadas burbujas en Canadá debido a la pandemia.

Los Lightning habían ganado 11 series de playoffs seguidas, pero al hacerlo habían jugado más juegos que cualquier otro equipo en los últimos tres años, defendiéndose de la eliminación en cuatro juegos durante ese lapso. Después de todos los golpes mentales y físicos, finalmente dieron paso a un nuevo campeón.

“Nos quedamos sin gasolina”, dijo el entrenador de Tampa Bay, Jon Cooper.

Nunca fue más evidente que en el tercer período del domingo, cuando Avalanche, más joven y fresco, mantuvo el puck atado en el extremo Lightning y permitió solo cuatro tiros a la red, proporcionando más evidencia de que era hora de coronar a un nuevo campeón.

Por supuesto, hubo la lucha obligatoria en los minutos finales después de que Tampa Bay sacara a Vasilevskiy por un patinador adicional. Landeskog bloqueó un disparo con un patín y su hoja salió volando, dejándolo incapaz de patinar. Mientras se arrastraba a cuatro patas para llegar al banquillo, MacKinnon lo agarró por la camiseta para ayudarlo, dejando a dos jugadores indispuestos.

“Entré en pánico porque vi que bajaban y Nate me empujaba”, dijo Landeskog. “No quería estar tirado en el hielo en medio de nuestra zona cuando bajaron a anotar. No sabía cómo hacerlo. Nunca he hecho eso antes.

Landeskog, uno de los miembros más antiguos del equipo junto con el defensa Erik Johnson, elogió a Sakic, quien ha demostrado ser casi tan experto en crear un ganador desde la oficina principal como lo era con patines en los pies y un palo en la mano. mano. Como gerente general, Sakic es responsable de construir un equipo que ha sido ampliamente reconocido durante varios años como una de las potencias emergentes de la liga. Pero eso sucedió solo después de que Colorado se perdió los playoffs seis veces en siete años, de 2011 a 2017.

Esos fueron años sombríos para el hockey de la NHL en Denver, pero Sakic, quien se desempeñó como gerente general desde 2013, agregó jugadores talentosos cada año, muchos de ellos a través de selecciones altas en el draft, gracias a todas esas temporadas perdedoras. Landeskog fue seleccionado con la segunda selección general en 2011. MacKinnon fue seleccionado con la primera selección dos años más tarde y Colorado seleccionó a Rantanen con la décima selección en 2015. En 2017, tuvieron el buen sentido de elegir a Makar en el n. años después de eso, agregaron al defensa Bowen Byram, también con una selección No. 4.

Con esos jugadores locales, además de incorporaciones clave a lo largo de los años, como el defensa de Kadri, Devon Toews, y el ala Andre Burakovsky a través de intercambios, y el ala Valeri Nichushkin a través de la agencia libre, Colorado entró en la contienda. El año pasado, Avalanche ganó el Trofeo de los Presidentes, otorgado al equipo con el mejor récord de la temporada regular. Pero hasta ahora, el grupo no pudo convertir el éxito de la temporada regular en la gloria de los playoffs, cayendo en la segunda ronda en cada uno de los tres años anteriores.

Esta temporada, con Makar estallando para ganar el Trofeo Norris como el mejor defensa de la liga y Kadri, de 31 años, estableciendo un récord personal con 87 puntos, Avalanche estableció récords de franquicia en victorias (56) y puntos (119) y más importante, llevó ese dominio a los playoffs con un récord de 16-4.

Desde el campo de entrenamiento, la pregunta para la Avalanche giraba en torno a la capacidad del equipo para superar los fracasos del pasado y finalmente ganar un título. Eso se puso a prueba en la final, ya que perdieron el Juego 5 en casa y enfrentaron la perspectiva de convertirse en el segundo equipo de 37 en perder la final después de tomar una ventaja de 3-1 en la serie.

Pero en el Juego 6, Avalanche mostró su propia resolución de campeonato.

El Lightning mantuvo su ventaja de 1-0 hasta que MacKinnon igualó el marcador con un tiro único a la derecha de Vasilevskiy solo 1 minuto 54 segundos en el segundo período, sofocando los vítores de la multitud.

Minutos después, Artturi Lehkonen, quien se unió a Avalanche en un intercambio que Sakic hizo en marzo con Montreal, anotó para darle a Colorado su primera ventaja del juego, acercando al equipo a su primera celebración de la Copa Stanley desde que Sakic sostuvo el trofeo en alto como jugador. , hace 21 años.

Esta vez, primero fue para Landeskog, y luego se lo pasó a Johnson, quien ha estado con Colorado desde un canje a mitad de temporada en 2010-11. Eso incluyó la agonizante temporada 2016-17, cuando los Avs terminaron con el peor récord de la liga. Pero incluso entonces, Johnson nunca dudó de que él y Landeskog algún día levantarían uno de los mayores trofeos del deporte.

“Es más pesado de lo que piensas”, dijo Johnson. “Es asombroso. Gabe me dijo el último par de años: ‘Tú lo estás consiguiendo primero’. Es una sensación súper gratificante”.

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