Alianza liderada por Estados Unidos enfrenta frustración por sanciones a Rusia

WASHINGTON — A cuatro meses de la guerra en Ucrania, los países alineados contra Rusia enfrentan un dolor económico creciente, incluso cuando las sanciones y los embargos energéticos muestran poco impacto en la campaña militar del presidente ruso, Vladimir V. Putin, o en su posición política en el país.

Los funcionarios estadounidenses prometieron que el sistema financiero de Rusia se vería afectado si atacaba a Ucrania, y el presidente Biden se jactó en marzo de que las sanciones estaban “aplastando la economía rusa” y que “el rublo se ha reducido a escombros”. Pero los ingresos petroleros rusos han establecido récords a medida que aumentan los precios del crudo. Y después de desplomarse en febrero, el rublo alcanzó un máximo de siete años frente al dólar esta semana.

Los funcionarios de Biden dicen que, sin embargo, la economía de Rusia está incurriendo en daños que se agravarán con el tiempo, especialmente a medida que las restricciones a las exportaciones de tecnología a Rusia frena gradualmente el crecimiento de sus industrias, desde la aeroespacial hasta la informática. Y el jueves, un portavoz de la Casa Blanca dijo que los líderes del Grupo de las 7 naciones industrializadas, que comenzarán reuniones en Madrid el domingo, discutirán nuevos planes para “apretar aún más los tornillos” en la economía de Rusia.

Pero no está claro qué lado tiene más tiempo de sobra. El gobierno ucraniano dice que hasta 200 de sus soldados mueren diariamente y miles de civiles han muerto mientras Rusia se apodera del territorio en el este de Ucrania. Putin continúa disfrutando de un poder casi dictatorial, y es poco probable que inicie conversaciones de paz serias con Ucrania mientras su ejército logra avances.

“El sistema financiero de Rusia ha vuelto a la normalidad después de unas pocas semanas de fuertes corridas bancarias”, dijo Elina Ribakova, economista jefe adjunta del Instituto de Finanzas Internacionales, escribió en Twitter la semana pasada, y agregó que aquellos que pensaban que “cortar la financiación de Rusia durante unas semanas al comienzo de la guerra detendría la guerra han demostrado ser ingenuos”.

Pocos funcionarios de Biden, si es que alguno, esperaban que las sanciones detuvieran la guerra de inmediato. Pero la administración y sus contrapartes europeas tampoco esperaban la presión económica que ahora están experimentando. A pesar de las garantías iniciales de que las sanciones no afectarían las exportaciones de energía rusa, desde entonces Estados Unidos ha prohibido la importación de petróleo ruso y la Unión Europea ha anunciado planes para reducir sus importaciones en un 90 por ciento este año. En parte como resultado de esas acciones, los precios de la energía se han disparado en los EE. UU. y Europa, con un promedio de gasolina normal muy por encima de los $5 por galón en algunos estados.

Ahora, Biden se prepara para las elecciones intermedias de este otoño, en las que es probable que los republicanos aprovechen el aumento del costo de vida. El final del verano también traerá temperaturas más frías a Europa en medio de crecientes alarmas de que Moscú está cortando el suministro de gas natural.

Y en un giro punzante, las sanciones y los embargos relacionados están permitiendo que el principal competidor estratégico de Estados Unidos, China, compre cantidades masivas de petróleo a precios con grandes descuentos, ya que Rusia busca clientes dispuestos a reemplazar los ingresos perdidos.

Los funcionarios de Biden inicialmente presentaron la amenaza de sanciones económicas “enormes” como un medio para disuadir a Putin de invadir. Después de que eso fracasó, su justificación precisa no ha sido clara. En comentarios a los periodistas en Alemania el viernes, el secretario de Estado, Antony J. Blinken, dijo que Estados Unidos estaba “aumentando los costos para Rusia para poner fin a la guerra más rápidamente a través de sanciones y controles de exportación sin precedentes”. Pero los funcionarios estadounidenses no han ofrecido públicamente levantar las sanciones a cambio de concesiones en el campo de batalla ruso.

“Las sanciones ciertamente no disuaden a las fuerzas rusas del tipo de operación militar que están llevando a cabo”, dijo Alina Polyakova, presidenta del Centro para el Análisis de Políticas Europeas.

“En general, la mayoría de los gobiernos calcularon mal las perspectivas o la visión del mundo de la élite rusa y lo que le importa a Putin”, agregó. “Ha estado claro durante mucho tiempo que a Putin y las personas que lo rodean no les importa el crecimiento económico. Lo que le importa a Putin y a las élites son los ingresos, y siguen obteniendo ingresos de las ventas de energía”.

Parte del problema, dijo Andrew Weiss, experto en Rusia desde hace mucho tiempo y vicepresidente de estudios de Carnegie Endowment for International Peace, es que las economías de los países occidentales están más expuestas de lo que habían previsto sus gobiernos. En febrero, funcionarios estadounidenses rechazaron cualquier plan para atacar las exportaciones rusas de petróleo y gas.

“Fuimos deliberados para dirigir el dolor de nuestras sanciones hacia la economía rusa, no hacia la nuestra”, dijo Daleep Singh, el reciente asesor adjunto de seguridad nacional de la Casa Blanca sobre economía internacional, a fines de febrero. “Ninguna de nuestras medidas está diseñada para interrumpir el flujo de energía a los mercados globales”.

Eso cambió rápidamente a medida que el mundo reaccionó ante la asombrosa escala y brutalidad del ataque de Rusia y el valor de la resistencia de Ucrania.

La feroz defensa de Ucrania también ha extendido el conflicto por más tiempo de lo que predijeron los expertos y las evaluaciones de inteligencia, encerrando a Rusia y sus adversarios en una guerra económica a largo plazo y aún en aumento.

“Al igual que todos los planes de batalla, el plan transatlántico original para imponer sanciones severas y paralizantes a Rusia chocó con la realidad después de que comenzó la guerra, y los líderes occidentales se vieron obligados a hacer cosas que originalmente no planearon o querían hacer. es decir, imponer sanciones al sector del petróleo y el gas de Rusia”, dijo el Sr. Weiss.

Además, la inflación ha aumentado más rápido de lo que habían pronosticado los funcionarios de la Casa Blanca. Biden ha culpado al “aumento de precios de Putin” por el aumento de los costos, aunque el presidente de la Reserva Federal, Jerome Powell, le dijo a un comité del Senado esta semana que “la inflación era alta antes, ciertamente antes de que estallara la guerra en Ucrania”.

Los funcionarios estadounidenses advierten contra la subestimación del impacto económico que ha sufrido Rusia. Blinken dijo el viernes en Berlín que muchos economistas predicen que el producto interno bruto de Rusia se contraerá entre un 10 y un 15 por ciento este año. Moscú ha “evitado un colapso económico hasta ahora al tomar medidas extraordinarias para apuntalar su moneda, pero esas tácticas son insostenibles a medida que el impacto total de las sanciones occidentales y las restricciones comerciales comienzan a afianzarse”, agregó.

El Sr. Blinken también señaló que los controles de exportación significan que Rusia tiene pocas cosas que pueda comprar con sus ingresos petroleros. Y dijo que los inventarios de artículos como iPhones pronto se agotarán, dejando a los rusos cada vez más privados.

Un alto funcionario del Departamento de Estado dijo que el impacto de las sanciones es claro en Moscú: las tiendas de lujo alrededor de la Plaza Roja, incluidas las que venden pieles, bolsos Gucci y Lamborghinis, han cerrado por ahora. La inflación es alta y la gente está preocupada por sus trabajos, dijo el funcionario, quien habló bajo condición de anonimato para hablar más libremente sobre asuntos políticos delicados. Muchos rusos ricos se han ido a Turquía y los Emiratos Árabes Unidos.

Pero el funcionario también admitió que los países a menudo muestran una resiliencia increíble.

Y cuando se trata específicamente de Rusia, los altos funcionarios estadounidenses han sobreestimado el impacto de las sanciones occidentales en el pasado. En enero de 2015, el presidente Barack Obama se jactó de que los castigos por la anexión de la península ucraniana de Crimea por parte de Putin habían dejado a la economía rusa “por los suelos”.

Hoy, ex funcionarios de Obama dicen que esas sanciones tuvieron un impacto modesto en el mejor de los casos, aunque algunos argumentan que ayudaron a disuadir a Putin de una invasión más grande de Ucrania en ese momento.

Las sanciones dirigidas por Estados Unidos contra Irán, Siria, Corea del Norte, Venezuela y Cuba en gran medida no han logrado cambiar el comportamiento de esos gobiernos. Los investigadores han descubierto que los ciudadanos comunes son los más afectados por las sanciones, mientras que los leales al régimen encuentran formas de beneficiarse.

Una pregunta clave ahora es si la paciencia con las sanciones podría agotarse en las capitales occidentales. Hablando con los periodistas la semana pasada, Biden dijo que “en algún momento, esto va a ser un juego de espera: lo que los rusos pueden sostener y lo que Europa estará preparada para sostener”. El Sr. Biden dijo que ese sería un tema de discusión en la cumbre del Grupo de los 7.

Un problema creciente en Washington y las capitales europeas, y que el Kremlin observa de cerca, es la posibilidad de una fuerte divergencia de opiniones entre los legisladores sobre nuevas sanciones. Durante el reciente debate entre los europeos sobre si boicotear el petróleo ruso, Hungría retrasó la acción durante semanas y forzó una exclusión de sus propias importaciones.

El lunes, Jens Plötner, asesor de política exterior del canciller Olaf Scholz de Alemania, dijo que los alemanes deben tener una discusión seria sobre el tema “emocionante y relevante” de la relación a largo plazo del país con Rusia, interpretado ampliamente como una señal de que el Sr. Scholz favorece un enfoque más conciliador con Moscú.

“En general, creo que hemos alcanzado los límites políticos de las sanciones”, dijo Gerard DiPippo, miembro principal del Centro de Estudios Estratégicos e Internacionales y ex oficial de inteligencia de EE. UU. en temas económicos. “Probablemente las nuevas sanciones no sean necesarias y ciertamente no sean suficientes para lograr un final aceptable del conflicto. Pero las victorias ucranianas en el campo de batalla probablemente sean necesarias y suficientes. Ese debería ser el foco de la política estadounidense”.

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